Lever de Terre au-dessus du cratère Compton (162 km de diamètre), proche du limbe est de la Lune. Image composite prise le 12 octobre 2015 et créée à partir de séries réalisées en noir et blanc en très haute résolution avec NAC (Narrow Angle Camera) et en couleurs avec WAC (Wide Angle Camera) de la sonde LRO. © Nasa, Goddard, Arizona State University

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En bref : un superbe lever de Terre immortalisé depuis la Lune par LRO

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Une fois n'est pas coutume, la sonde LRO a détourné ses yeux de son principal sujet d'investigation, la Lune, pour photographier le lever de la Terre au-dessus de l'horizon sélène. Les couleurs caractéristiques de notre biosphère tranchent avec la monotonie grise de son gros satellite naturel. C'était le 12 octobre 2015, veille de Nouvelle Lune, à 134 km au-dessus de la surface lunaire et à environ 406.000 km de notre Planète.

Quasiment tous les jours, nous pouvons voir la Lune s'élever au-dessus de l'horizon terrestre, mais un lever de Terre au-dessus de la surface de notre satellite naturel, voilà qui est beaucoup plus rare. La première fois dans l'histoire de l'humanité que semblable scène fut immortalisée ce fut par la sonde américaine Lunar Orbiter 1, le 23 août 1966 (à voir ici). Cependant, le cliché analogue qui demeure le plus célèbre est celui réalisé par les astronautes à bord de la capsule Apollo 8, au cours de leur mission de reconnaissance autour de la Lune, le 24 décembre 1968 (à voir et revoir ici).

Cette superbe photo visible ci-dessus a été prise cette année par LRO (Lunar Reconnaissance Orbiter). La sonde gravite depuis 2009 autour de cet astre de 4.474 km de diamètre, inséparable de notre Planète et délivre à travers ses sept instruments de nombreuses vues en haute résolution de sa surface grêlée de cratères. On est saisi par le bleu outremer qui domine notre globe terrestre et tranche avec la monotonie de son compagnon vieux de 4,5 milliards d'années. Centrée sur l'océan Atlantique et l'Afrique, l'image n'est pas sans rappeler l'épique « Blue Marble » (bille bleue, en français) de l'astronaute à bord d'Apollo 17, Harrison Schmitt, voici 43 ans. Sur les terres émergées, l'immense désert du Sahara contraste avec le bleu et le blanc caractéristiques de notre oasis planétaire.

Les caméras de LRO n'ont pas l'habitude d'autant de couleurs même si, pourtant, elle assiste à une douzaine de levers de Terre chaque jour. En effet, l'essentiel de son temps, ses yeux scrutent la surface lunaire, ne prêtant attention à l'extérieur que pour tenter de deviser l'atmosphère très ténue de notre satellite. Le 12 octobre, à quelques heures de la Nouvelle Lune (d'un point de vue géocentrique), la sonde était à quelque 134 km du sol et volait au-dessus de la région du cratère Compton, sur la face cachée de la Lune, juste après le limbe est (vue de la Terre).

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