Ce panorama réalisé par le rover martien Opportunity pendant l'hiver martien se compose de 817 images. © Nasa/JPL-Caltech/Cornell/Arizona State University

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En bref : Opportunity nous offre un panorama martien

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La Nasa a fêté le 3.000e jour martien d'Opportunity en présentant une gigantesque mosaïque d'images prises par la caméra du rover.

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Ce sont 817 photographies prises par la caméra panoramique (Pancam) du rover Opportunity qui ont été assemblées par les ingénieurs de la Nasa et présentées le 2 juillet, 3.000 jours martiens exactement après son arrivée sur la planète Mars (c'était le 25 janvier 2004) et 15 ans après celle de Mars Pathfinder le 4 juillet 1997. Ces images ont été acquises entre le 21 décembre 2011 et le 8 mai 2012, période pendant laquelle le rover a sagement laissé passer l'hiver, installé sur le bord du cratère Endeavour qu'il avait atteint en août 2011.

L'aire de stationnement d'Opportunity a été baptisée Greeley Haven en hommage à Ronald Greeley (l'un des membres de l'équipe scientifique de la mission) décédé en 2011, tout comme son collègue Rich Morris dont le nom a été donné à la petite colline située à l'extrême gauche du panorama. On peut suivre très distinctement le chemin qu'a emprunté le rover (il a même tourné sur place) pour arriver jusqu'à Greeley Haven, à proximité de Cape York, un promontoire de couleur claire (aligné avec le mât de l'antenne à faible gain) qui domine le cratère Endeavour, une cuvette de 22 km de diamètre.

L'aspect terni des panneaux solaires d'Opportunity trahit l'accumulation de poussière qui fait baisser leur rendement, obligeant les ingénieurs de la Nasa à attendre un meilleur ensoleillement. Un souci qu'ils ne connaîtront pas avec Curiosity dont l'alimentation électrique sera assurée par un générateur thermoélectrique à radio-isotope.  

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