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Comment se forment les orages ?

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La France compte en moyenne 250 jours d'orages par an. Comment et pourquoi naissent ces puissants phénomènes, accompagnés de foudre et de tonnerre ?

Tout orage débute par un cumulonimbus, un nuage en forme d’enclume. Lorsque la chaleur emmagasinée au sol est suffisante, l’air humide s'élève et se condense en gouttelettes d’eau pour former un nuage, qui grimpe jusqu'à atteindre la tropopause, où il "s'écrase" en forme d'enclume. Au fur et à mesure de leur ascension, les gouttelettes d'eau refroidissent et passent à l’état liquide, aboutissant à des averses.

Le cumulonimbus peut ainsi mesurer 15 km de haut et contenir jusqu’à 3 millions de litres d’eau ! Dans le cumulonimbus, les particules chargées négativement se regroupent à la base du nuage et entraînent un déséquilibre avec le sol chargé positivement. Il se produit alors une décharge sous forme d’éclair.

Le bruit du tonnerre est lui du au réchauffement très rapide de l’air engendré par la foudre. On le perçoit généralement après l’éclair, la vitesse du son étant moins rapide que la vitesse de la lumière (cette différence sert d'ailleurs à calculer la distance de l'orage)

Lorsque l’air est suffisamment refroidi, les courants ascendants sont stoppés. L'orage perd de sa puissance puis s’arrête.