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Découverte en Mer Noire d'une souche bactérienne se nourrissant de méthane

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La dernière expédition océanographique allemande en Mer Noire aura été le théâtre d'une petite sensation. Dans la lumière de puissants projecteurs perçant pour un temps l'obscurité totale régnant au fond de la mer, les chercheurs ont découvert de fantomatiques donjons s'élevant parfois de plusieurs mètres au-dessus des sources de méthane.

Crédits : AWI.de

Une analyse ultérieure a montré que ces constructions étaient l'oeuvre d'une entité symbiotique, composée d'une bactérie réductrice de sulfates et d'une archéobactérie. La nouvelle venue tire son énergie du gaz méthane, un procédé jusqu'à présent totalement inconnu de la science.

Cette découverte aura permis d'allonger la liste des organismes bâtisseurs de récifs (coraux, éponges, etc...) et d'écrire un nouveau chapitre de l'histoire de l'apparition de la vie sur Terre. Selon les membres de l'expédition, les bactéries méthanivores de la Mer Noire compteraient parmi les formes de vie les plus archaïques qui soient.

L'expédition allemande en Mer Noire, organisée dans le cadre du Programme de recherche prioritaire "Hydrates gazeux et géosysteme" rassemblait des scientifiques de l'Institut Alfred Wegener de Bremerhaven (AWI) et de l'Institut Max Planck de Microbiologie Marine de Brême.

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