L’analyse de dents humaines fossiles a montré que la divergence entre l’Homme de Néandertal et l’Homme moderne (Homo sapiens) serait plus ancienne que ce qui était généralement admis jusque-là. Mais tous les paléontologues ne sont pas convaincus par la méthode de datation employée.

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[EN VIDÉO] Les experts du passé : sur les traces des chasseurs néandertaliens L’Homme de Néandertal a vécu entre 250.000 et 28.000 ans avant notre ère. Omnivore, il a développé de nombreux outils pour la capture et le dépeçage du gibier. L’Inrap (Institut national de recherches archéologiques préventives) part sur les traces de cet ancêtre au cours d’un documentaire intitulé Les experts du passé qui retrace ses captivantes pratiques de chasse.

L'étude, publiée mercredi dans la revue Science Advances, fait remonter à une date plus ancienne que le consensus scientifique actuel l'âge du dernier ancêtre communancêtre commun d'Homo sapiens (notre espèceespèce) et des Néandertaliens, soit 800.000 ans au lieu de 400.000 à 600.000 ans. Mais ces travaux, menés par Aida Gomez-Robles de l'University College de Londres, font débat chez les anthropologues, dont certains contestent la précision de la méthodologie utilisée par la chercheuse.

L'étude part d'une trentaine de molairesmolaires et prémolaires retrouvées dans les cavernes de Sima de los Huesos en Espagne, et qui appartenaient aux premiers hommes et femmes de Néandertal. Elle a aussi analysé des fossilesfossiles provenant de sept autres espèces humaines anciennes. Les dents de Sima de los Huesos ont été datées en 2014 par des techniques fiables à 430.000 années. Cette datation indiquait déjà en soi que la divergence entre sapiens et NéandertalNéandertal s'était donc produite avant 400.000 années. Mais quand ?

Pour calculer à quand remonte cet ancêtre commun, la chercheuse a utilisé un modèle statistique qui part du principe que la forme des dents humaines évolue à un rythme constant. Le but est de remonter suffisamment loin dans le temps pour trouver un ancêtre capable à la fois d'avoir conduit aux dents des humains de Sima de los Huesos, et aux dents des humains modernes. C'est avec ce calcul qu'Aida Gomez-Robles arrive à la conclusion que nos ancêtres et ceux de Néandertal ont divergé il y a 800.000 ans. La conséquence immédiate de ces travaux est qu'ils élimineraient l'Homme d'Heidelberg (Homo heidelbergensis) comme l'ancêtre commun tant recherché.

L'étude ne tranchera pas à elle seule le débat sur les origines de l'humanité, mais la professeure dit à l'AFP que l'étude des variations anatomiques « nous donne une image plus précise », notamment parce que l'extraction d'ADNADN de fossiles très anciens reste fort difficile, souvent impossible. Le fait que l'ADN et les dents donnent des dates différentes conforte par ailleurs l'idée que les espèces ne se sont pas séparées d'un coup, mais que la divergence s'est faite sur de très longues périodes, pendant lesquelles les individus commencent à se différencier mais continuent à se côtoyer et à se reproduire.

Les chercheurs ont étudié la morphologie de dents fossiles. © Dr Aida Gomez-Robles, <em>University College London</em>
Les chercheurs ont étudié la morphologie de dents fossiles. © Dr Aida Gomez-Robles, University College London

Une lente divergence entre Néandertal et l’Homme moderne

« La divergence entre Néandertaliens et humains modernes, ou les divergences entre n'importe quelles espèces, ne sont pas des choses qui se produisent à un moment précis dans le temps, commente l'auteure de l'étude. On sait aujourd'hui qu'il y a eu une hybridationhybridation entre Néandertaliens et humains modernes. »

Mirjana Roksandic, anthropologue à l'université de Winnipeg, a récemment publié un article de recherche décrivant H. heidelbergensis comme non-Néandertal. Elle salue le travail mené par sa consœur. « Elle trouve le moment où les Néandertaliens ont commencé à tracer leur propre route, c'est un résultat très, très important, s'exclame-t-elle à l'AFP. Les dents sont des fossiles, elles contiennent énormément d'informations. »

D'autres sont plus modérés. L'anthropologue Bridget Alex, à Harvard, qualifie la nouvelle méthodologie d'« utile », tout en soulignant qu'elle créait de la tension entre les changements génétiquesgénétiques et les changements physiquesphysiques et physiologiques dans l'évolution, qui peuvent se produire à des rythmes différents.

Susan Cachel, professeure d'évolution humaine à l'université Rutgers, critique en revanche l'étude. « Si les ancêtres des humains anatomiquement modernes et des Néandertaliens ne viennent pas d'Homo heidelbergensis, d'où viennent-ils ? Un ancêtre inconnu et mystérieux ? » Elle précise : « Il existe des variations dentaires extraordinaires chez les humains vivants », ce qui saperait l'une des hypothèses du modèle d'Aida Gomez-Robles. Par exemple, les Amérindiens actuels ont un type de prémolaire très rare, « sans doute apparu dans les 15.000 ou 20.000 dernières années. » Elle conclut donc : « Je conteste par conséquent l'idée que les rythmes d'évolution dentaire soient invariablement lents. »