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Un vélo à boîte auto !

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Caché dans le pédalier, un ordinateur change de rapport quand il le juge nécessaire. L'objectif n'est pas d'aller plus vite ni de grimper mieux mais de séduire le vélocipédiste urbain.

L'un des vélos présentés par Shimano et équipés de cette boîte de vitesse automatique. Crédit : Shimano.

Pédalez un peu trop vite et, après quelques grincements métalliques, un rapport plus grand emmènera la bicyclette à vitesse plus élevée. Qu'une côte survienne, ralentissant le pédalage et un rapport plus petit facilitera la montée. Le secret - bien gardé, semble-t-il - réside entre les pédales de cet engin conçu par le japonais Shimano, grand fabricant d'accessoires pour vélos (et de matériel de pêche), inventeur dans les années 1980 du moyeu à cassette, aujourd'hui très répandu.

Eclaté du pédalier. Le calculateur est à l'intérieur et mesure en permanence la vitesse de rotation, montant les rapports quand elle augmente, les réduisant quand elle diminue. Crédit : Shimano.

Pédalage constant

Alimenté par une dynamo, un circuit électronique détermine lui-même le rapport idéal en fonction de la vitesse de pédalage. Il faut quelques tours de roues plus rapides ou plus lents pour que le calculateur comprenne qu'il se passe quelque chose. Il pousse alors la chaîne dans un sens ou dans l'autre. Le principe conduit donc à un pédalage à peu près constant, du moins tant que l'on ne s'attaque pas à une pente raide et que l'on ne cherche pas à battre un record de vitesse dans une descente.

La gamme de rapports n'a d'ailleurs rien à voir avec celle d'un Moutain Bike ou même d'un vélo de route. Selon Shimano et également selon ceux qui ont essayé le système, il s'agit avant tout d'un vélo de ville, à proscrire en montagne. Ce système baptisé Coasting (roue libre) équipe désormais une gamme de quelques bicyclettes, vendues entre 450 et 700 dollars aux Etats-Unis. On attend l'importation en France...

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