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Des chaussures robotisées pour marcher dans un monde virtuel

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Comment donner à une personne plongée dans un univers virtuel l'illusion d'aller par monts et par vaux, de parcourir des kilomètres sans quitter la pièce de dix mètres carré où elle se tient ? En l'équipant de chaussures motorisées qui annulent le déplacement de ses pieds au sol !

Des bottes de sept lieues bien réelles permettent de marcher dans un monde virtuel ! (Crédits : Hiroshi Tomioka/Hiroaki Yano/Hiroo Iwata/Université de Tsukuba)

Selon Hiroshi Tomioka, Hiroaki Yano et Hiroo Iwata, de l'université de Tsukuba au Japon, le meilleur moyen de locomotion dans un monde virtuel est la marche. En effet, à leur sens, l'appréciation des distances et de l'orientation est bien meilleure lorsque l'on marche que lorsque que l'on se meut dans un véhicule.

Mais comment donner au visiteur d'un environnement virtuel la sensation de cheminer sur un sentier et de couvrir des kilomètres, sans que, équipé de son casque, il ne se heurte au mur de la chambre où il se trouve ? C'est pour résoudre ce problème que les trois chercheurs ont développé les « Powered Shoes », un dispositif novateur qui sera présenté à l'occasion de la conférence SIGGRAPH 2006, qui se tiendra du 30 juillet au 3 août à Boston.

La principale nouveauté des « Powered Shoes » est un mécanisme qui annule les pas de leur utilisateur, et permet de ne pas recourir à un tapis roulant pour simuler une surface infinie. Chacune des deux chaussures est montée sur trois roues de 16 millimètres de diamètre qui sont motorisées, et est connectée à un ordinateur que le « marcheur » porte sur son dos. Cet ordinateur se charge à la fois de contrôler le mouvement des rollers et le défilement du monde virtuel que le visiteur visualise à l'aide de son casque.

Le dispositif des "Powered Shoes" (Crédits : Hiroshi Tomioka/Hiroaki Yano/Hiroo Iwata/Université de Tsukuba)

Une fois équipé, il est possible d'évoluer dans l'environnement simulé de manière naturelle, dans toutes les directions, et de forcer l'allure jusqu'à 60 centimètres par seconde. Les « Powered Shoes » se chargent d'annuler les pas, tout en donnant l'illusion que l'on est en train de marcher.

Vidéo de démonstration des "Powered Shoes"  (mpeg, 1.7MB - Crédits : University of Tsukuba).

Selon leurs concepteurs, ces chaussures motorisées pourraient trouver de nombreuses applications dans les jeux vidéo, mais également servir à simuler des évacuations. Cependant, si les « Powered Shoes » vous permettent de couvrir virtuellement des kilomètres sans jamais vous déplacer, les courbatures que vous aurez suite à vos pérégrinations dans un monde virtuel seront, elles, bien réelles !

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