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Premier lancement d’Ariane 1, un vol historique

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Suite aux progrès des politiques spatiales russes et américaines, l'Europe décide dans les années 60, portée par la France, de se créer sa propre famille de lanceurs, afin de se garantir un accès autonome à l'espace.

Le 24 décembre 1979 décolle Ariane 1 du centre spatial guyanais, avec à son bord la charge utile « Capsule Ariane Technologique 1 (CAT-1) », et complète sa mission de qualification de façon nominale. Après plusieurs tentatives moins fructueuses, le CNES et l'ESA offrent donc ce joli cadeau de noël à l'Europe.

Ce premier lanceur Ariane 1 comporte trois étages, mesure 47 mètres de haut, pèse 210 tonnes et, grâce à sa poussée de 240 tonnes, peut placer en orbite géostationnaire des satellites de 1 700 kg. Il est propulsé par un moteur Viking, initialement développé par la SEP de Vernon, aujourd'hui.

Depuis 1979, Ariane est devenue la référence des lanceurs commerciaux, mais ses premiers lancements n'étaient pas encore dirigés par Arianespace. En 1980, la société aujourd'hui leader mondiale est créée pour commercialiser le lanceur.