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L'effet Wigner, découvert par le physicienphysicien hongrois Eugene Wigner, est le déplacement des atomesatomes d'un matériaumatériau à très haute température de fusionfusion par les neutronsneutrons rapides au cours de l'irradiationirradiation. Lors de leur réarrangement, ces atomes accumulent de l'énergie interneénergie interne.

Si le matériau est ensuite porté à une température supérieure à celle de l'irradiation, les atomes se recombinent et libèrent leur énergie sous forme de chaleurchaleur.

De l'effet Wigner au recuit

Pour contrôler cet effet, les matériaux exposés aux radiations sont régulièrement chauffés de sorte à provoquer, de manière contrôlée, cette libération d'énergie. C'est ce que l'on appelle le recuit.

L'effet Wigner est à l'origine de l'accidentaccident de la centrale nucléairecentrale nucléaire de WindscaleWindscale.