Jupiter : quand deux grandes tempêtes fusionnent

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En orbite autour de Jupiter depuis bientôt quatre ans, la sonde Juno -- qui a pour mission de révéler les secrets les plus enfouis de la planète géante -- a eu la chance de surprendre la rencontre de deux grandes tempêtes. C'était le 26 décembre dernier, lors de son 24e survol rapproché de la plus grande planète du Système solaire. La sonde était alors à seulement 72.200 kilomètres au-dessus des nuages de la haute atmosphère.

L'événement est suffisamment rare pour être souligné. La sonde spatiale n'a en effet pas toujours l'opportunité d'être aussi près de la géante gazeuse quand cela se déroule. Les scientifiques étaient témoins que cela faisait des mois que ces deux taches ovales et blanches se tournaient autour et se repoussaient. Jusqu'à ce qu'enfin les deux anticyclones, qui en avaient déjà englouti de plus petits par le passé, se décidèrent à fusionner sous les yeux de Juno (via JunoCam).

La bande équatoriale de couleur ocre est éventrée par les deux anticyclones de forme ovale qui fusionnent. Oval BA, juste au-dessus, est peut-être l'instigateur de cette union qui s'est déroulée sous les yeux de la sonde Juno. © Nasa, JPL-Caltech, SwRI, MSSS, Tanya Oleksuik CC BY

Il est probable, pensent les chercheurs de la mission, que leur union fut sous l'influence d'une tempête, plus imposante encore, située non loin à une latitude plus basse : Oval BA. Ce n'est pas n'importe laquelle puisqu'elle a la deuxième place des plus grandes formations anticycloniques de Jupiter, après la fameuse Grande Tache rouge.

Cette image a été traitée par la « scientifique-citoyenne » Tanya Oleksuik. Vous aussi, vous pouvez retravailler l'image brute fournie par la Nasa, ainsi que toutes celles transmises par la sonde spatiale.

Fusion de plus petits anticyclones capturés lors du périjove 20 de la sonde Juno. © Nasa, SwRI, MSSS, Gerald Eichstädt, Seán Doran
Pour en savoir plus

Une image à couper le souffle de Jupiter

Article de Xavier Demeersman publié le 4 décembre 2019

Encore une vue à couper le souffle de la gigantesque Jupiter. L'image a été prise par la sonde spatiale Juno lors de son dernier passage au plus près de la planète, le 3 novembre dernier. L'engin de la Nasa chargé de percer les secrets de la géante gazeuse était alors à 104.600 kilomètres de la haute atmosphère.

Jupiter lors du survol de la sonde Juno du 3 novembre 2019. © Nasa, JPL-Caltech, SwRI, MSSS, Ali Abbasi

Sur cette image traitée par Ali Abbasi, un fervent scientifique-citoyen, on distingue dans la partie éclairée plusieurs cyclones qui dansent autour du pôle sud de Jupiter.

La Nasa indique que Juno voguait à quelque 137.000 km/h quand cette photo a été prise. Une heure plus tôt, au moment où la sonde passait au plus près de la géante gazeuse, sa vitesse dépassait les 209.000 km/h.