Fusion galactique : bientôt ces deux galaxies ne feront plus qu'une

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[EN VIDÉO] Un étrange groupement de galaxies capturé par Hubble  Pour ses 32 ans, Hubble dévoile une photo d'un étrange groupement de galaxies : le Hickson Compact Group 40, aussi appelé HGC40. © NASA's Goddard Space Flight Center 

Elles spiralent l'une vers l'autre. Bientôt, elles ne seront plus qu'une seule et même galaxieNGC 1512, la plus grande des deux, aspire petit à petit sa voisine bien plus petite NGC 1510, une galaxie lenticulaire. Situé à environ 40 millions d'années-lumière de nous, ce ballet galactique dure depuis 400 millions d'années. Sur la photo prise par les chercheurs du NOIRLab, on peut observer comme des vrilles qui partent du centre de la galaxie NGC 1512 et viennent envelopper NGC 1510. Elles correspondent à des filaments d'étoiles, des zones où elles se forment en très grand nombre, qui se déplacent depuis le début de l'interaction gravitationnelle entre les deux astres.

Cette fusion de galaxies a été capturée grâce à une caméra à énergie noire, appelée DECam (Dark Energy Camera). Elle consiste en un ensemble de capteurs CCD, qui convertissent la lumière reçue en électricité grâce à l'effet photoélectrique. Montée sur le télescope Víctor M. Blanco de l'Observatoire interaméricain du Cerro Tololo au Chili, elle a pour but de cerner ce qu'est ou pourrait être l'énergie noire. Pour cela, DECam a déjà permis de cartographier des milliers de galaxies et supernovas, permettant d'étudier leurs interactions avec cette mystérieuse énergie présente partout dans l'Univers.

Les deux galaxies NGC 1512 et NGC 1510 sont en train de fusionner. La plus grande des deux, une galaxie spirale, aspire petit à petit la matière de sa compagne lenticulaire NGC 1510. © Dark Energy Survey, DOE, FNAL, DECam, CTIO, NOIRLab, NSF, AURA