Le centre de recherche Ames situé en Californie est responsable de la conduite du Programme d'Exploration Robotique de la Lune (RLEP) de la NASA. Le lancement du Lunar Reconnaissance Orbiter (LRO) en 2008 constitue la première étape de ce plan.
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La sonde, en cours de développement au centre Goddard (Maryland), devra identifier des sites potentiels d'atterrissage pour des véhicules habités. Deux roversrovers seraient ensuite à l'agenda de la NASANASA en 2010 et 2012-2013. Ils permettront d'évaluer les ressources en oxygèneoxygène, en hydrogènehydrogène et en métauxmétaux disponibles pour une éventuelle exploitation au profit d'une base lunaire habitée.

Parmi les zones d'exploration possibles pour le premier rover, la NASA envisage un cratère continuellement plongé dans l'ombre à proximité d'un pôle, une zone dont on pourrait extraire de la glace d'eau. Ces trois missions robotiques prépareraient le retour d'astronautesastronautes américains sur la LuneLune à partir de 2018.