La couronne solaire s’étend sur des millions de kilomètres au-delà de la surface de notre Soleil. Elle apparaît un million de fois plus brillante que le disque solaire et sa température atteint les 3 millions de degrés. Et les champs magnétiques solaires semblent jouer un rôle essentiel de ce point de vue. © Nasa, SDO

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Le champ magnétique du Soleil est 10 fois plus puissant qu’on ne le pensait

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Depuis longtemps, le champ magnétique du Soleil intrigue les astronomes. Car il reste difficile à caractériser. Mais un coup de pouce du destin a permis à une équipe britannique de le mesurer avec une précision inégalée. Il serait 10 fois plus puissant qu'on ne le pensait. 

C'est au début du XXe siècle qu'a été inventé, à l'observatoire du Pic du Midi de Bigorre (France) le coronographe, un instrument qui permet d'observer la couronne solaire en dehors des éclipses. David Kuridze, chercheur à l'université Queen’s de Belfast puis à l'université Aberystwyth (Royaume-Uni), s'en est fait une spécialité. Il a ainsi notamment étudié, à l'aide d'un télescope de l'observatoire de Roque de Los Muchachos, situé sur l'île de La Palma (Espagne), une éruption solaire particulièrement forte qui a éclaté le 10 septembre 2017.

« Le champ magnétique, c'est un peu à l'atmosphère extérieure du Soleil ce que la température est au climat de la Terre. Ses caractéristiques sont des paramètres physiques essentiels à comprendre la physique de la couronne solaire, explique le chercheur. Pour la première fois, nous avons mesuré avec précision le champ magnétique des boucles coronales. »

C’est au Pic du Midi de Bigorre qu’a été inventé le coronographe, un instrument qui permet d’étudier la couronne du Soleil. © LaurentO, Pixabay, Pixabay License

Un coup de pouce du destin

Rappelons que les éruptions solaires apparaissent lorsque l'énergie magnétique accumulée dans l'atmosphère du Soleil est soudainement libérée. Mais jusqu'à aujourd'hui, la faiblesse du signal atteignant la Terre et les limites des instruments à la disposition des astronomes avaient empêché de mesurer les caractéristiques de ce champ magnétique.

Les champs magnétiques dont il est question ici apparaissent environ 100 fois plus faibles que ceux rencontrés dans un scanner IRM. Par chance, David Kuridze pointait justement son télescope au bon endroit, ce jour de septembre 2017. Et son équipe a pu conclure que le champ magnétique du Soleil est dix fois plus puissant qu'on ne le pensait jusqu'alors.

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