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La mémoire sensorielle, ou mémoire perceptive, est celle liée aux cinq sens (vue, ouïe, odoratodorat, goût et toucher). Elle identifie des perceptions et fonctionne sans que l'individu en ait conscience.

Cette mémoire permet, par exemple, de retenir des sons, des images (visages, lieux...), des odeurs, sans s'en rendre compte. Ainsi, la mémoire sensorielle permet à quelqu'un de rentrer chez lui par habitude grâce à des repères visuels.

Mémoires visuelle, auditive et olfactive

La mémoire sensorielle utilise différents réseaux de neuronesneurones situés dans des zones du cortexcortex près des aires sensorielles. En psychologie, dans la mémoire sensorielle, on distingue :

  • la mémoire visuelle ou iconique,
  • la mémoire auditive,
  • la mémoire olfactive (par exemple l'odeur des madeleines, chez Proust).

Cerveau : la mémoire sensorielle connectée aux autres mémoires

La mémoire n'est pas concentrée en un endroit précis du cerveau. La mémoire sensorielle est interconnectée aux autres mémoires : la mémoire de travail, la mémoire sémantique, la mémoire épisodiquemémoire épisodique et la mémoire procéduralemémoire procédurale.

Par exemple, lorsque l'oreille entend quelque chose, la mémoire sensorielle enregistre automatiquement l'information en moins d'une seconde. Si l'individu prête attention à ce qu'il a entendu, il peut faire fonctionner sa mémoire de travailmémoire de travail.

Prenons le cas d'un interprète en action : il écoute ce que dit la personne en même temps qu'il traduit ce qui a été dit auparavant grâce à sa mémoire de travail. Si l'individu ne prête pas attention à ce qu'il voit ou entend, l'information perçue pourra être oubliée.