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Une signature génétique commune à différents types de cancers

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La découverte d'une signature génétique commune à divers types de cancers relance l'espoir d'un traitement universel de cette maladie.

Radiographie du cancer du poumon, il s'agit d'une radiographie classique utilisant uniquement les rayons X et montrant un tumeur (tache noire sur le poumon droit). Crédit : INSERM

Les recherches menées dans les années 1970 aux Etats-Unis, lesquelles étaient destinées à faire la "guerre contre le cancer", avaient débouché sur la mise à jour d'une grande variété de cancers et de différences à l'intérieur d'un même type. Cette diversité avait amené les scientifiques à abandonner la recherche d'une approche thérapeutique commune. Les traitements furent alors adaptés aux formes spécifiques et la biologie du cancer fut même étudiée au niveau individuel.

Afin de mener à bien leur quête d'une signature génétique générale des cancers, les chercheurs de l'Université du Michigan, de l'Université Johns Hopkins (Etats-Unis) et de l'Institut de Bioinformatique (Inde), ont travaillé sur 3700 échantillons de tissus cancéreux. La signature découverte consiste en 67 gènes, dont l'expression s'est révélée anormale dans tous les cas de cancers. Ces gènes sont largement impliqués dans le cycle cellulaire, c'est-à-dire l'ensemble des étapes qui séparent deux divisions cellulaires successives. "Les cancers se caractérisant par une division cellulaire incontrôlée, la découverte s'avère logique," déclare Akhilesh Pandey, un des membres de l'équipe de recherche. En dehors de cette signature commune, les chercheurs ont découvert une signature qui distingue des types de tumeurs agressives d'autres types moins agressives.

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