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Le terme herpétologie est hérité du grec ancien herpeton qui signifie « qui rampe ». Ainsi l'herpétologie est le domaine de la biologie qui étudie les reptiles et les amphibiens : leur classification, leur écologieécologie, leur comportement, leur physiologie, leur anatomieanatomie et leur histoire. Notez que la sous-discipline consacrée spécifiquement aux amphibiens s'appelle la batrachologie et celle dédiée aux serpents, l'ophiologie.

Les spécialistes de ce domaine sont appelés herpétologistes. Mais les opportunités de carrière sont relativement peu nombreuses. Les herpétologistes travaillent aussi bien en laboratoire que sur le terrain et ils sont amenés à voyager pour entrer en contact avec les espècesespèces étudiées. On trouve aussi des herpétologistes dans les musées ou dans les parcs animaliers où ils sont guides ou conservateurs.

C’est à Jacob Klein, un savant allemand du XVIII<sup>e</sup> siècle, que l’on doit le terme herpétologie. © Jacob Wessel, Wikipedia, CC by 3.0

C’est à Jacob Klein, un savant allemand du XVIIIe siècle, que l’on doit le terme herpétologie. © Jacob Wessel, Wikipedia, CC by 3.0

Pourquoi étudier reptiles et amphibiens ?

Le terme herpétologie aurait vu le jour en 1755 dans un ouvrage du naturaliste allemand Jacob Klein. Mais avant lui, d'autres savants se sont déjà intéressés aux reptilesreptiles et aux serpents, plus exactement. Dès le XVIIe siècle, certains ont cherché à localiser et à mieux comprendre le mode d'action du veninvenin sécrété par la vipère notamment. Leur objectif : découvrir un antidote.

Et plus largement, l'étude des toxinestoxines portées par les reptiles ou les amphibiensamphibiens peut être d'intérêt pour la médecine. Par ailleurs, les amphibiens sont d'excellents indicateurs de la dégradation de l'environnement. Leurs besoins en matièrematière de reproduction et leur peau perméable les rendent en effet particulièrement sensibles à la pollution de leur milieu de vie.