Étrangeté du vivant : avez-vous déjà vu une plume marcher ?

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[EN VIDÉO] Une chenille déguisée en plume !  Sous cette plume d'épines se cache une chenille de Megalopygidae, une espèce de papillons que l'on retrouve dans les régions tropicales du continent américain. Si d'apparence, elle a l'air légère et douce, ne vous y trompez pas : ses épines sont redoutables ! 

Le spécimen que vous voyez ici est une chenille de Megalopygidae, une famille de papillons que l'on retrouve dans les régions tropicales du continent américain. N'allez pas croire que cette plume légère est douce et soyeuse, c'est tout le contraire ! Cette toison, qui peut prendre des couleurs et des formes variées selon les espèces, est en fait constituée de fines épines venimeuses et urticantes. Une caresse transformerait votre main en un morceau de chair boursouflé et parsemé de boutons. Le venin peut même provoquer des symptômes systémiques comme des difficultés respiratoires, des nausées ou des maux de tête.

L'évolution a probablement doté cette chenille de ces épines aériennes pour qu'elle se protège des prédateurs, essentiellement des oiseaux. Vue de dessus, qui pourrait croire qu'il se cache une appétissante chenille sous cette plume ? Elle aura alors plus de chance de se transformer en un papillon, tout aussi poilu.

Une chenille de la famille des Megalopygidae filmée par Andreas Kay en Équateur. © Andreas Kay