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Saponification

DéfinitionClassé sous :chimie , saponification , savon
La réaction de saponification est à l’origine de la fabrication du savon. © Jean-Paul GAILLARD, Flickr, CC by-nc-nd 2.0

Le terme de « saponification » désigne une réaction chimique qui permet la fabrication du savon. Elle consiste à hydrolyser, sous l'effet d'une base forte, un ester en un ion carboxylate et un alcool. La réaction de saponification est l'inverse de l'estérification.

La saponification est une réaction lente mais totale. Elle dégage également une importante quantité de chaleur : elle est fortement exothermique.

La fabrication du savon

Dans le cas de la fabrication du savon, l'hydrolyse de corps gras se fait en milieu alcalin par une base (soude ou potasse) et produit du glycérol et des carboxylates, une espèce détergente qui fait que le savon lave. Les carboxylates de sodium donnent des savons durs et les carboxylates de potassium des savons plutôt mous sinon liquides.

Le savon de Marseille, par exemple, est issu de la saponification par la soude d'huiles végétales, essentiellement.

La saponification à froid ou à chaud

La saponification peut être réalisée « à froid », c'est-à-dire à température ambiante. Il faut alors compter plusieurs semaines de temps de réaction. Elle peut également se faire « à chaud » si la température des corps gras a préalablement été élevée.

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