Exposés à une flamme, les sels de potassium deviennent violets. Ils sont utilisés dans les feux d'artifice. © Nacho Rascon, Flickr, CC by-nc-nd 2.0

Sciences

Potassium

DéfinitionClassé sous :chimie , tableau périodique des éléments , croûte terrestre

Premier élément de la quatrième période, le potassium ressemble sur de nombreux aspects au sodium. Il représente environ 2,5 % du poids de la croûte terrestre.

Généralités

  • Symbole : K
  • Numéro atomique : 19
  • Électrons par niveau d'énergie : 2, 8, 8, 1
  • Masse atomique : 39,0983 u
  • Isotopes les plus stables : 39K stable avec 20 neutrons (93,26 %), 41K stable avec 22 neutrons (6,73 %)
  • Série : métaux alcalins
  • Groupe, période, bloc : 1 (IA), 4, s
  • Densité : 0,89
  • Point de fusion : 63,5 °C
  • Point d'ébullition : 759 °C

Historique du potassium

Premier métal isolé par électrolyse, le potassium fut découvert par Davy en 1807 à partir de l'hydroxyde de potassium, ou potasse. Le symbole K provient du terme kalium, « potasse » en latin médiéval.

Propriétés du potassium

Le potassium est un métal blanc argenté très léger, dépassé en cela uniquement par le lithium, et excellent conducteur électrique. Derrière le rubidium et le césium, c'est le troisième métal le plus réactif. Ce solide mou s'oxyde facilement à l'air, ce qui contraint à le préserver dans l'huile.

L'eau se décompose au contact du potassium comme à celui des autres alcalins et avec la même violence. Le dihydrogène produit peut être explosif. Les sels de potassium dégagent une couleur violette quand ils sont exposés à la flamme.

Utilisation du potassium

Très réducteur, le potassium est utilisé comme tel dans de nombreuses réactions chimiques. L'alliage NaK est utilisé pour ses propriétés de transfert de chaleur. Certains engrais, dits NPK, contiennent du potassium.

L'hydroxyde de potassium, plus connu sous le nom de potasse, sert à la fabrication de détergents. Le chlorure de potassium est employé en perfusion soit pour remédier à certains troubles cardiaques, soit pour donner la mort. Le salpêtre, ou nitrate de potassium, entre dans la composition de la poudre à canon.

Effets du potassium sur la santé

Nutriment essentiel à l'alimentation humaine, le potassium se trouve dans de nombreuses denrées, comme le pruneau, la châtaigne ou l'avocat pour les taux les plus importants. Le cation K+ est l'ion extracellulaire le plus abondant dans le corps humain.

La quantité de potassium dans le sang est finement régulée par les reins : un excès peut provoquer des anomalies cardiaques létales.