Nikola Tesla à 40 ans. un inventeur gnial et prolifique né en Serbie. © Domaine public

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Fête de la science 2017 : nos lecteurs ont choisi, et les vainqueurs sont...

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Nos lecteurs sur Facebook ont fait leur choix ; les rédacteurs de Futura aussi. Ce petit jeu, à l'occasion de la Fête de la science, a rapporté une jolie récolte de noms, parfois inattendus, mais tous justifiés. Découvrez-les.

Même si ces déclarations spontanées n'ont pas valeur de sondage, quelques noms sortent du lot dans les posts de nos lecteurs sur Facebook. Le premier à monter sur ce podium n'était pas le plus attendu : c'est le physicien iconoclaste Nikola Tesla. Cet inventeur génial et prolifique, né en Serbie un jour d'été de 1856, s'est passionné pour l'électricité et le magnétisme, et a su exploiter la complexe et subtile théorie de James Clerk Maxwell. Il travaille pour Thomas Edison puis se lance à son compte, sans grand succès. Il imagine la télécommande, met au point l'alternateur et montre l'intérêt du courant alternatif. On lui attribue de nombreuses inventions, pas toujours réelles, et sa belle idée de « l'énergie libre » est malheureusement reprise par des esprits emportés qui y voient une possibilité de source d'énergie inépuisable et omniprésente. Le lecteur intéressé pourra avec profit suivre une conférence de Richard Taillet, donnée à l'université Savoie Mont Blanc.

Le numéro deux, lui, était attendu. Au tiercé, il n'aurait pas rapporté beaucoup... C'est Albert Einstein, le scientifique probablement le plus connu au monde, père de la relativité générale et de la célébrissime équation E=mc2. Avec son look et son plaisir à se laisser photographier, avec la révolution qu'il a engendrée en physique, lui donnant le statut de successeur de Newton, avec les applications techniques et scientifiques venues de sa vision de l'espace-temps, du GPS à la cosmologie, il partait placé...

Vera Rubin en plein travail sur les galaxies. © Vassar College Library

Vera Rubin et Rosalind Franklin ne sont pas oubliées

Derrière, dans le peloton, on trouve Louis Pasteur, le médecin qui découvrit les vaccins et invalida la notion de génération spontanée et une autre biologiste, britannique, Rosalind Franklin. Pionnière de la biologie moléculaire, elle est considérée, à juste titre, comme ayant largement contribué à la découverte de la structure en double hélice de l'ADN, qui a valu le prix Nobel 1962 décerné à Francis Crick, James Watson et Maurice Wilkins, mais sans que son rôle soit correctement reconnu. Elle mourut jeune, à 38 ans, probablement d'un cancer dû aux expositions trop longues aux rayons X, qu'elle utilisait pour ses travaux de cristallographie. Comme une certaine Marie Curie...

C'est avec plaisir que nous avons vu apparaître le nom de Vera Rubin. Cette brillante astronome américaine a démontré dans les années 1970 que toutes les galaxies souffraient d'une anomalie. Les vitesses de rotation de la matière autour de leur centre ne se répartissent pas comme elles le devraient. Une explication possible est la présence de matière invisible : ainsi naquit la célébrité de la « matière noire » que les physiciens traquent toujours aujourd'hui.

Et vous avez aimé aussi Alexandre Grothendieck. Original, cet électron libre, qui détestait les institutions, a fait avancer d'un pas de géant la géométrie algébrique, avant de devenir écologiste puis ermite pyrénéen. Ce mathématicien véritablement génial nous a quittés en 2014. Relisez cet hommage de Futura, sous la plume de Laurent Sacco.

Le nom de Sophus Lie, autre mathématicien, est lui aussi sorti des posts. Ce Norvégien, au 19e siècle, a posé les bases de la théorie des groupes continus. Aujourd'hui, les « groupes de Lie » sont au programme des étudiants et très appréciés des physiciens.

Hypathie d’Alexandrie, philosophe et mathématicienne grecque. En 2009, le film Agora lui est consacré. © Domaine Public, Alejandro Amenabar

Les choix de la rédaction

Cinq de nos rédacteurs ont joué le jeu et choisi eux aussi leurs idoles. Vous avez pu les rencontrer dans les sujets traités avec passion par leurs auteurs :