Vaccins : leurs effets sur notre système immunitaire

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Les vaccins sont devenus un sujet de société qui divise et crée la polémique. Pourtant, s'ils nous obligent à faire des anticorps, c'est pour nous empêcher d'être malades. Mais alors, comment la vaccination fonctionne-t-elle ? Le point dans ce dossier.

  
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La vaccination a bouleversé l'histoire de la médecine. Depuis les travaux pionniers d'Edward Jenner et de Louis Pasteur, les vaccins renforcent les défenses immunitaires. Aujourd'hui, ils font partie de notre vie courante même s'ils soulèvent certains problèmes.

Le mot « vaccin » tient son étymologie du mot « vache ». Non parce que les bovidés en ont été les inventeurs, mais parce qu'ils souffrent d'une pathologie proche de la variole appelée « vaccine ». Le Britannique Edward Jenner fut le premier à comprendre qu'en inoculant cette maladie relativement bénigne à des êtres humains, il les protégeait contre les formes plus sévères de la variole. Des recherches qui ont inspiré Louis Pasteur, qui développa le premier un vaccin contre la rage.

Quels sont les effets des vaccins sur notre système immunitaire ? © Billion Photos, Shutterstock

Depuis, les connaissances en immunologie ont permis de comprendre les mécanismes fondamentaux expliquant l'efficacité ou l'échec de certains vaccins. Des progrès considérables ont été effectués, et ces traitements préventifs ont globalement fait reculer bon nombre de maladies autrefois fréquentes et parfois handicapantes, voire mortelles, comme la poliomyélite, la tuberculose ou la rougeole.

Les vaccins, qui aident le système immunitaire à mieux contrer certaines maladies, font partie de la vie quotidienne, alors qu'ils étaient inconnus voilà encore un siècle et demi. Même si les enfants n'apprécient pas toujours... © Pascal Dolémieux, Sanofi-Pasteur, Flickr, CC by-nc-nd 2.0

Ce dossier propose de faire le bilan sur les propriétés de l'immunité nous rendant à même de bénéficier des vaccins, avant un panorama rapide sur le principe et l'histoire de la vaccination. Nous n'omettrons pas d'évoquer les grands noms de l'immunologie, à commencer par le chimiste et physicien Louis Pasteur. Nous ne ferons pas non plus l'impasse sur les inconvénients recensés des vaccins. Tout cela avant un état des lieux sur les recherches actuelles concernant les maux courants de notre XXIe siècle.

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