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Un traité d'Archimède remis à jour

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Ecrit il y a environ vingt-deux siècles par Archimède, "Stomachion" est considéré comme une oeuvre mineure du célèbre savant. Le texte original n'est pas parvenu jusqu'à nous et les historiens n'en savent que peu de choses, si ce n'est qu'il traiterait de la façon dont on peut former différentes figures à partir de plusieurs morceaux de papiers, à l'instar d'un puzzle.

Mais Reviel Netz, de l'université de Stanford, et ses collègues ne sont pas du même avis. Selon eux, Archimède aurait plutôt cherché à déterminer le nombre de possibilités de former un carré à partir de 14 morceaux de papier.
Ce qui revient à un problème de mathématiques combinatoires alors que celles-ci ne sont pourtant pas censées être connues dans l'Antiquité.

Pour en arriver à cette conclusion, il a fallu passer par un travail de fourmis. Le manuscrit que les chercheurs avaient en main était très endommagé. Il s'agissait d'une copie qui avait été nettoyée puis réutilisée dans le passé par des moines chrétiens pour reproduire des textes religieux.
Tous les moyens techniques modernes ont été mis à contribution pour révéler les textes effacés : lumière ultraviolette, photographie, imagerie par ordinateur.

Bien entendu, l'interprétation donné par l'équipe reste hypothétique, mais la majorité des historiens qui ont assisté à la présentation des résultats reconnaissent que c'est là l'explication la plus logique. Une question reste cependant ouverte : on ne sait pas si Archimède a pu résoudre le problème ni comment, seule l'introduction du traité ayant été préservée.

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