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Dossier - Le prisme de Newton
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Newton est l'un des scientifiques les plus célébrés de la physique. Sa formulation du principe fondamental de la dynamique et de la loi de la gravitation universelle constituent en effet des pierres angulaires de l'histoire des sciences modernes.

  
DossiersLe prisme de Newton
 

A ce moment de l'histoire des sciences, de nombreux phénomènes lumineux ont été observés, de la réflexion et réfraction (voir ci-dessous) des rayons lumineux à l'entrée et à la sortie d'un bloc de verre, à la diffractionToutefois, on ne connait pas la nature de la lumière

Le phénomène auquel va s'intéresser Newton est appelé réfraction, c'est la déviation de la lumière qui advient lorqu'elle passe d'un milieu à un autre, par exemple de l'air ou verre (ou à l'eau), ou du verre à l'air. Ce phénomène est décrit par les lois de Descartes (ou lois de Snell pour les anglo-saxons). Ce phénomène est utilisé dans les lentilles, pour faire converger les rayons lumineux issus d'un point en un autre point. C'est ce qu'on appelle "faire une image" en optique.

Une lentille fait converger les rayons lumineux issus d'un point en un autre point.

Il avait été remarqué, lors de la conception des instruments d'optique, que la réfraction faisait apparaître des couleurs. C'est l'aberration chromatique, que Newton connaissait bien, puisque c'est pour s'en abstraire qu'il s'est tourné vers les télescopes à miroirs. Ceci dit, le phénomène d'apparition des couleurs a éveillé sa curiosité...