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X-43

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Le X-43A est monté sur une fusée Pegasus. L'ensemble prend place sous l'aile d'un B-52.

Programme de la NASA sur les lanceurs de demain. Le X-43 est un engin de petite taille (3,6 m de long pour 1,5 m d'envergure). Un profil aérodynamique plat et des lignes effilées lui confèrent un air résolument futuriste. Mais il est incapable de décoller du sol par ses propres moyens. Emmené en altitude sous l'aile d'un B-52 porteur, à l'instar des célèbres X-15, il est largué en plein vol. Mais la comparaison s'arrête là. Car une fois libéré, cet engin ultrasophistiqué se trouve encore accouplé à un propulseur autonome, une fusée aéroportée Pegasus de la société Orbital, par ailleurs aussi utilisée pour placer de petites charges en orbite.

L'avion hypersonique expérimental X-43A a atteint le 16 novembre 2004 la vitesse de mach 9,8 - ou environ 11.000 km/heure. L'évènement a été qualifié d'historique par Vincent Rausch, directeur du programme à la NASA.

Cette vitesse, seules les navettes spatiales l'atteignent régulièrement. L'avion-fusée X-15 avait atteint en 1967 mach 6,7.

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