Un lever et un coucher de Soleil bleutés sur Mars vus par InSight

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Pour les robots explorateurs de Mars aussi, rien ne vaut un sublime coucher de Soleil pour se relaxer. Après avoir bien travaillé, immortalisant le bac à sable dans lequel il a atterri au milieu de la plaine d'Elysium Planitia, le déploiement du sismomètre Seis ou encore une éclipse de la lune Phobos, InSight s'est offert un moment de détente bien mérité en observant le lever, puis le coucher du Soleil, à son 145ème jour de mission sur la Planète rouge (Sol 145). Il poursuit ainsi une longue tradition initiée en 1976 par l'atterrisseur Viking 1.

Un lever de Soleil vu depuis Elysium Planitia par InSight le 24 avril (Sol 145) à 5 h 30, heure de Mars (image brute). © Nasa, JPL-Caltech

L'atterrisseur InSight s'est servi de l'Instrument Deployment Camera (IDC) fixé à son bras robotique pour prendre ces clichés. Le lever et le coucher du Soleil se sont produits respectivement à 5 h 30 et à 18 h 30, heure martienne. Bien que les deux évènements aient été capturés le même jour (Sol 145) sur Mars, ils enjambent le 24 et le 25 avril pour la Terre. InSight n'en est toutefois pas à son coup d'essai puisqu'il avait observé un premier coucher de Soleil le 10 mars (Sol 101).

Un coucher de Soleil vu le même jour (Sol 145) à 18 h 30, heure de Mars, par InSight, soit le 25 avril sur Terre. © Nasa, JPL-Caltech

La Nasa a partagé deux versions de ces images. La première, brute (ci-dessus), correspond à ce que les yeux d'InSight (ses caméras) ont vu. Pour l'autre version (ci-dessous), des effets de correction des couleurs ont été appliqués afin de recréer la scène telle qu'un humain la percevrait s'il y assistait directement sur Mars. Le lever et le coucher du Soleil martiens apparaissent bleus pour nous à cause de son atmosphère chargée de fines poussières.

Le lever de Soleil vu par InSight le 24 avril (Sol 145) à 5 h 30, heure de Mars (image avec correction des couleurs). © Nasa, JPL-Caltech

Les fines poussières de l'atmosphère martienne diffusent la lumière rouge dans toutes les directions, donnant au ciel une teinte cuivrée, tandis que la lumière bleue est diffusée dans la direction du Soleil. Lorsque le Soleil est sur l'horizon, la couche d'atmosphère traversée par les rayons est plus épaisse, donc davantage de lumière bleue baigne le disque solaire, alors que les autres couleurs sont éparpillées loin de lui.

Le coucher de Soleil vu par InSight le 25 avril 2019 (Sol 145) à 18 h 30, heure de Mars (image avec correction des couleurs). © Nasa, JPL-Caltech