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La lente agonie de la galaxie du Sagittaire

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Des astronomes américains ont surpris notre Voie Lactée en train de dévorer consciencieusement la petite galaxie du Sagittaire voisine.

Galaxie

Cette scène de cannibalisme de l'autre côté de la Voie Lactée, dissimulée à nos yeux par de nombreuses étoiles et nuages de poussière, a été observée en détail grâce aux prises de vue du ciel en infrarouge du télescope 2MASS (Two Micron All Sky Survey).

Les étoiles de la galaxie du Sagittaire, arrachées à leur abri, sont en fait lentement mais sûrement absorbées dans le grand halo autour de la Voie Lactée.

Pour Martin Weinberg, membre de l'équipe 2MASS à l'Université du Massachusetts, qui a mené le projet avec le Jet Propulsion Laboratory de la NASA, la victime dépouillée de sa substance ne devrait plus tenir très longtemps ; elle est même peut-être déjà morte.

On a longtemps pensé que la Voie Lactée, formée il y a 13 milliards d'années à partir d'un nuage de gaz géant, conservait une taille relativement stable. Aujourd'hui, on sait qu'elle continue de se nourrir de plus petites galaxies proches ; celle du Sagittaire en est le parfait exemple.

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