Une équipe de chercheurs de l'Inserm coordonnée par Antoine Triller (Directeur de l'Unité Inserm 497) associée à une équipe dirigée par Maxime Dahan du Laboratoire Kastler Brossel (Cnrs UMR 8552, Ens et Université Pierre et Marie Curie) vient de montrer l'intérêt d'un nouvel outil nanotechnologique pour l'imagerie cellulaire.
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Il permet d'apprécier en vidéomicroscopie et pendant de longues duréesdurées, la mobilité, sur la membrane, de protéinesprotéines essentielles à la communication entre les neuronesneurones.
Il s'agit d'une des premières utilisations en biologie de nanoparticulesnanoparticules semiconductrices, également appelées Quantum DotsQuantum Dots.
Ces particules dont la taille est de l'ordre de 5 à 10 nanomètresnanomètres, (c'est-à-dire de 5 à 10 milliardièmes de mètre) sont issues des progrès en synthèse des nanomatériaux. Elles vont permettre une exploration très fine et une compréhension des mouvementsmouvements de moléculesmolécules sur et dans les cellules. L'applicationapplication qui en a été faite ici met en évidence des aspects insoupçonnés de la dynamique des récepteurs impliqués dans la communication entre les neurones. Ces travaux sont publiés dans la revue Science datée du 17 octobre 2003.

La synapsesynapse est ce lieu de jonction où s'opère la communication notamment entre deux neurones. Cette communication d'effectue par l'intermédiaire de récepteurs présents sur la membrane du neurone « cible ». Ces récepteurs « reconnaissent » les signaux chimiques émis par les terminaisons nerveuses des neurones émetteurs ou des cellules de l'environnement. Ces signaux chimiques sont transformés en signaux électriques par les cellules cibles. Ces signaux sont triés, intégrés au fur et à mesure de leur arrivée. Ils concourent au final à la transmission de l'influx nerveuxinflux nerveux qui s'effectue en permanence sans que nous y songions.

Jusqu'alors, on pensait que la synapse était stable, c'est-à-dire que le nombre et les propriétés des récepteurs présents dans son espace, étaient fort peu modifiés d'un instant à l'autre, les modifications ne survenant que dans des circonstances particulières liées entre autres à l'apprentissage. Les travaux d'Antoine Triller montrent qu'en réalité, il n'en est rien. Bien au contraire, la synapse est en « équilibre dynamique », autrement dit les récepteurs changent continuellement de localisation. Leur répartition évolue également très rapidement, avec des cinétiques spécifiques selon qu'ils sont à proximité de la synapse, à l'extérieur, ou dans celle-ci.