Santé

En bref : pourquoi les enfants n’ont-ils pas de mémoire ?

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Il est très difficile de se souvenir de nos premières années de vie. Selon des chercheurs canadiens, cette amnésie serait due à une importante fabrication de neurones dans l'hippocampe durant l'enfance.

Avant trois ans, les enfants ne possèdent pas de mémoire à long terme. Cette étude suggère que cette amnésie vient d'une neurogenèse importante dans l'hippocampe. © Kevin Conor Keller, Flickr, cc by nc nd 2.0

Les jeunes enfants ont tendance à répéter les mêmes bêtises continuellement. Ils ne le font pas pour tester la patience de leurs parents, mais parce qu'ils possèdent seulement une mémoire à court terme et oublient très vite ce que l'on vient de leur dire. Appelé amnésie infantile, ce phénomène existe chez les enfants de moins de trois ans. La mémoire à long terme se développe ensuite petit à petit jusqu'à l'âge de sept ans environ.

Des chercheurs de l'hôpital pour enfants malades de Toronto se sont intéressés à ce processus chez la souris. Les résultats, présentés lors du Canadian Neuroscience Meeting de 2013, suggèrent que l'absence de mémorisation des tout-petits est due à la production intense de neurones dans l'hippocampe, la région du cerveau essentielle à l'apprentissage et à la mémoire.

Au cours de leurs travaux, les scientifiques ont modifié la neurogenèse de l'hippocampe dans le cerveau de souris. D'un coté, ils l'ont renforcée chez des rongeurs âgés, et de l'autre, ils l'ont au contraire atténuée chez de jeunes animaux. Leurs résultats montrent une corrélation entre l'intensité du processus de fabrication de neurones et la capacité de mémorisation chez les rongeurs. En effet, grâce à cette manipulation des neurones, les chercheurs ont pu renforcer la mémoire des jeunes et diminuer celle des souris adultes. Bien que de nombreuses expériences restent à faire, cette étude éclaire sur le mécanisme de fabrication de la mémoire.

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