Les pallasites sont des météorites. Elles ont été nommées ainsi en l'honneur du naturaliste allemand Pallas. © Doug Bowman, Wikimedia Commons, CC by 2.0

Sciences

Météorite

DéfinitionClassé sous :Univers , météorite , chondrite

Le cratère de Chicxulub, témoin de l’extinction des dinosaures  Il y a environ 65 millions d’années, près de la péninsule du Yucatán, au Mexique, une météorite de plus de 10 km de diamètre s’écrasa sur Terre formant le cratère de Chicxulub. Le choc, équivalent à environ un million de bombes atomiques, serait en partie responsable de l’extinction des dinosaures. Discovery Science revient sur cet événement en vidéo. 

Corps rocheux d'origine extraterrestre qui a survécu à la traversée de l'atmosphère et qu'on retrouve donc sur le sol (voir étoile filante). On pense qu'une immense météorite (plusieurs kilomètres de diamètre) a été responsable de la disparition des dinosaures, il y a 65 millions d'années. On estime à 10000 tonnes la masse de micrométéorites et météorites tombant sur Terre par an.

Il existe une grande variété de météorites et pour mettre un peu d'ordre dans celle-ci, on a distingué trois grandes catégories.

Météorites pierreuses, météorites métalliques et météorites mixtes

Il y a les pierreuses, les métalliques et enfin les intermédiaires que l'on appelle « mixtes ».

Selon l'interprétation aujourd'hui admise, ces différences de compositions minéralogiques reflètent des conditions de formation et d'évolution différentes pour les corps du Système solaire.

Classification des météorites. © Stephane Erard et Aurélie Le Bras (obspm.fr)

Chondrites et achondrites

Les pierreuses, de loin majoritaires, sont elles-mêmes réparties selon deux grands groupes : les chondrites et les achondrites.

  • Les chondrites sont des météorites primitives n'ayant quasiment pas changé depuis la formation du système solaire il y a 4,566 milliards d'années. Elles doivent leur nom à la présence de chondres, des petites sphérules de 0,1 à 10 mm de diamètre que l'on ne trouve pas dans les roches terrestres, et principalement constituées de minéraux silicatés tels l'olivine et le pyroxène. Le tout est réuni dans une matrice finement cristallisée contenant un peu de fer, parfois des inclusions réfractaires blanchâtres riches en calcium et aluminium, et dans le cas des chondrites carbonées, une forte proportion d'eau et de carbone.
  • Les achondrites sont, elles, dépourvues de chondres. Elles proviennent de la croûte ou du manteau d'un astéroïde de grande taille et elles ont vraisemblablement subi une cristallisation à partir d'un magma. Par leur texture, leur composition minéralogique et chimique, elles ressemblent à certains basaltes terrestres. Parmi elles, les météorites SNC (Shergottites, Nakhlites, Chassigny) sont particulières et pourraient provenir de la planète Mars.

Dans le cas d'un astéroïde dont la taille était de quelques centaines de kilomètres au moins, la quantité d'éléments radioactifs initialement présents a été suffisante pour chauffer fortement celui-ci, provoquer une fusion partielle et ainsi la formation d'un noyau ferreux en son centre avec un manteau tout autour donnant lieu à des processus magmatiques et volcaniques.

Sidérites et pallasites

Lors de collisions violentes, certains de ces astéroïdes ont été pulvérisés sous le choc et ce serait là l'origine des météorites métalliques et mixtes selon qu'elles soient constituées d'un alliage fer-nickel, comme les sidérites, ou d'un mélange de ce dernier avec d'autres minéraux, comme pour les pallasites.

Dans ce dernier cas, on observe des cristaux d'olivines noyés dans le métal. On pense qu'il s'agit d'un échantillon de la couche présente à l'interface du noyau et du manteau de ces gros astéroïdes. Le même type de roches se retrouve très probablement à cette même interface sur Terre.