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Or

DéfinitionClassé sous :chimie , tableau périodique des éléments , or
Les pépites d'or se trouvent à l'état natif dans la nature… mais elles restent rares. © MarcelClemens, shutterstock

L'un des métaux les plus célèbres, l'or, bien qu'il soit très connu en orfèvrerie, reste principalement employé comme réserve monétaire.

Généralités

  • Symbole : Au
  • Numéro atomique : 79
  • Électrons par niveau d'énergie : 2, 8, 18, 32, 18, 1
  • Masse atomique : 196,966569 u
  • Isotopes les plus stables : 197Au stable avec 118 neutrons (100 %)
  • Série : métaux de transition
  • Groupe, période, bloc : 11, 6, d
  • Densité : 19,3
  • Point de fusion : 1.064,18 °C
  • Point d'ébullition : 2.856 °C

Historique de l’or

L'or est utilisé par l'Homme depuis la fin de la préhistoire sous la forme de bijoux. À l'époque contemporaine, il a également servi d'étalon monétaire seul ou avec l'argent. L'or a suscité de nombreux espoirs qui se sont traduits par le phénomène de ruées vers l'or.

Propriétés de l’or

L'or se présente sous la forme d'un métal ductile et malléable jaune brillant (« doré »), dense et tendre. Il ne s'oxyde ni dans l'air ni dans l'eau et conduit bien l'électricité et la chaleur. L'or résiste aux acides individuellement, mais est attaqué par l'eau régale, qui tient son nom de cette propriété, ou encore par une solution de sodium ou du cyanure de potassium, par exemple.

Utilisation de l’or

La principale utilisation de l'or a longtemps résidé dans les échanges monétaires, et ce dès l'Antiquité. Encore aujourd'hui, il est souvent employé comme investissement ou valeur refuge. En bijouterie, l'or est souvent employé en alliage, l'or pur étant trop malléable. De nombreuses couleurs dominantes peuvent ainsi être obtenues (blanc, jaune, rose, etc.). Dans le domaine de la santé, l'or est utilisé pour les prothèses dentaires. Pour sa capacité à refléter les rayons infrarouge, l'or recouvre le miroir du futur télescope James Webb. L'or peut aussi être trouvé dans certains câbles et connecteurs électriques.

Rareté de l'or

L'ensemble de l'or extrait de la croûte terrestre par l'Homme depuis l'Antiquité pourrait tenir dans un cube d'un peu plus de 20 mètres de côté.