Les hydrocarbures aromatiques servent, entre autres, à la formulation de solvants de peintures. © Rawf8, Fotolia

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Hydrocarbure aromatique

DéfinitionClassé sous :chimie , hydrocarbure aromatique , hydrocarbure aromatique polycyclique

On regroupe sous le terme d'hydrocarbure aromatique, des hydrocarbures insaturés présentant au moins un cycle — appelé cycle benzénique — alternant les liaisons carbone simples et doubles. Toluène, xylènes et éthylbenzène sont principalement issus du raffinage du pétrole brut.

Les hydrocarbures aromatiques tiennent leur nom du fait qu'on les retrouve aussi dans certains végétaux odorants comme le pin, le thym ou la menthe. Mais ils respectent également le principe physique de l'aromaticité — qui est par ailleurs sans lien direct avec leurs propriétés olfactives. C'est-à-dire que leurs atomes forment des structures cycliques et planes, possédant (4n+2) électrons délocalisés — où ne représente le nombre de cycles — et particulièrement stables.

Du benzène, le plus simple des hydrocarbures aromatiques, peut aussi être produit naturellement par la combustion incomplète de composés riches en carbone (volcans, feux de forêt, etc.). © WikiImages, Pixabay, CC0 Creative Commons

Propriétés et usages des hydrocarbures aromatiques

Le plus simple des hydrocarbures aromatiques est le benzène, de formule chimique C6H6. De manière générale, les hydrocarbures aromatiques sont liquides et volatils à température ambiante. Ils sont souvent incolores. Leur odeur est relativement forte. Ils sont peu solubles dans l'eau, mais généralement miscibles aux solvants organiques et aux huiles. Ils sont également particulièrement inflammables.

L'emploi d'hydrocarbures aromatiques doit se faire avec précaution. Leur toxicité — et notamment celle des hydrocarbures aromatiques polycycliques (HAP) — leur vaut de figurer sur diverses listes de polluants prioritaires, aux États-Unis comme en Europe. L'emploi du benzène notamment, doit se faire avec beaucoup de prudence car il présente une toxicité importante pour les cellules sanguines et des expositions répétées peuvent générer des leucémies.

Les hydrocarbures aromatiques sont largement employés comme solvants pour la formulation de peintures, vernis et aux encres. Ils servent aussi à la formulation de produits agrochimiques.