Des tiges d’acier peuvent servir à armer du béton. © Hans, Pixabay, DP

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Acier

DéfinitionClassé sous :chimie , acier , alliage métallique

L'acier est un alliage métallique ferreux, qui est d'ailleurs principalement composé de fer, l'élément additionnel étant le carbone, qui n'est présent qu'à l'état de traces infimes. Selon les aciers, la teneur en carbone est comprise entre environ 0,005 % et 1,5 % en masse. Elle monte très rarement jusqu'à 2 %.

Pourtant, c'est bien cette teneur en carbone, si infime soit-elle, qui confère à l'acier — de manière assez complexe — les propriétés que l'on lui reconnaît. Par exemple, plus la teneur en carbone d'un acier est importante (dans les limites indiquées ci-dessus), plus l'acier est dur.

Les centrales nucléaires constituent des environnements exigeants (corrosion, température, contraintes mécaniques, etc.) dans lesquels les aciers peuvent être très utiles. © pict ride, Fotolia

De nombreux types d’acier

Et, comme c'est le cas pour d'autres alliages, il n'existe pas un acier, mais des aciers. On en répertorie même quelque 3.000 nuances, sans compter celles qui sont créées au jour le jour, sur mesure.

On distingue deux grandes familles d'acier :

Les aciers traités, quant à eux, correspondent à des aciers de l'une de ces familles qui ont subi des traitements thermiques (trempe, cémentation, etc.).

La diversité des aciers fait que l'alliage est utilisé dans de nombreuses applications, de la construction de ponts et de bâtiments au secteur automobile, du secteur de la santé à celui de l'énergie en passant par la fabrication de boîtes, de pots ou de conserves alimentaires.

Les atouts de l’acier

On reconnaît à l'acier des propriétés mécaniques intéressantes :

  • résistance à la déformation élastique ;
  • résistance à la rupture et aux chocs ;
  • dureté.

Il a également l'avantage d'être bon marché, car le minerai de fer à partir duquel il est produit est très abondant sur Terre. Atouts supplémentaires : il est recyclable… et recyclé.

L'acier supporte mal la corrosion. Afin de l'éviter, il faut avoir recours à des traitements de surface spécifiques (peinture, galvanisation, etc.) ou à des nuances d'acier type acier inoxydable.

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