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Mammifère

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Les mammifères forment une classe d’animaux homéothermes, regroupant une trentaine d’ordres, 150 familles, 1.200 genres et plus de 5.000 espèces. Ce taxon monophylétique se caractérise notamment par la présence de poils, de mamelles chez les femelles (à l’exception des monotrèmes) permettant l’allaitement des petits, mais aussi par l’articulation de la mandibule ou la présence d’un néocortex cérébral. Les fossiles de mammifères connus les plus anciens remontent au Trias, il y a 220 millions d’années, à l’époque où apparaissaient également les dinosaures.

Les différentes sous-classes de mammifères

Les mammifères comportent deux sous-classes bien distinctes, dont une qui se subdivise également en deux.

Les protothériens regroupent les monotrèmes, ainsi que deux ordres éteints. Ces mammifères possèdent la particularité d’être ovipares. Seuls les ornithorynques et les échidnés sont aujourd’hui concernés.

Le groupe des thériens comporte tous les autres mammifères, tous vivipares. Néanmoins, une subdivision importante sépare les métathériens (ou marsupiaux) des euthériens.

Les marsupiaux, composés des kangourous, des koalas ou encore des wombats, se caractérisent (sauf exception) par la présence d’une poche marsupiale chez les femelles, permettant au petit de terminer son développement fœtal. En effet, les spécialistes parlent de larve marsupiale, qui finit sa croissance au chaud, attaché à la mamelle de sa mère.

Les euthériens regroupent tous les autres mammifères, placentaires, qui ont colonisé tous les milieux. Parmi eux, on peut noter les rongeurs, les félidés, les canidés, les bovidés, les chiroptères, les cétacés ou encore les primates. Entre autres.

Les mammifères ont colonisé tous les milieux : sous terre, sur terre ou sous l’eau, dans les déserts brûlants ou sous les latitudes polaires, comme ces ours blancs. © USFWS Headquarters, Flickr, cc by 2.0 Les mammifères ont colonisé tous les milieux : sous terre, sur terre ou sous l’eau, dans les déserts brûlants ou sous les latitudes polaires, comme ces ours blancs. © USFWS Headquarters, Flickr, cc by 2.0

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