Nous, les mammifères

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Avec la disparition des dinosaures voilà 65 millions d’années, les mammifères ont pris possession des terres comme des mers. Les 5.000 espèces actuelles ont chacune leur mode de placentation et leur morphologie propres. Des premiers petits mammifères insectivores aux éléphants, découvrez ce qui constitue l’identité mammalienne, qui est aussi la nôtre.

  
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Apparus voici plus de 200 millions d'années, les mammifères ont vécu longtemps dans l'ombre des dinosaures. Cette parenthèse de notre histoire s'étend sur presque 150 millions d'années ! Pendant l'ère secondaire, nos ancêtres sont très diversifiés et occupent de nombreux biotopes. Se façonne alors l'aïeul des placentaires, ancêtre de presque tous les mammifères actuels. Il n'empêche que tous les mammifères du secondaire sont des animaux de petite taille : le géant de ces temps ne dépassant pas la taille d'un chien.

La grande extinction de la fin du Crétacé voici 65 millions d'années a vu la disparition des dinosaures. C'est alors que les mammifères prennent un nouvel essor. Surgissent au début de l'Éocène (55 millions d'années) des animaux de grande taille qui colonisent aussi bien les milieux terrestres que le milieu aérien grâce à de minuscules animaux volants, les chauves-souris, que les mers et océans qui sont envahis par de nouveaux prédateurs à sang chaud, les cétacés. Certains sont des géants de plusieurs dizaines de tonnes, baleines et cachalots.

La plupart des mammifères actuels descendent d’Eomaia scansoria, l’ancêtre des placentaires, comme cette musaraigne des jardins (Crocidura suaveolens). ©7854, Domaine public

© 7854s la conquête de tous les milieux par les mammifères, ces animaux à sang chaud qui élèvent leurs nouveau-nés grâce aux mamelles dont ils sont dotés. Des variations climatiques de grande ampleur, d'échelle globale, en sont les marqueurs. La dernière a vu l'émergence des Hommes, et elle correspond à une succession de glaciations, théâtre des débuts de l'aventure humaine.

Dans ce dossier, Jean-Louis Hartenberger nous fait découvrir l'identité mammalienne et évoque les mammifères en général, notamment le Morganucodon et l'ancêtre des placentaires. Les particularités des différentes ramifications des mammifères seront traitées, ainsi que l'évolution de leurs dents. Enfin, l'auteur abordera le lien entre le climat et les populations de mammifères terrestres, avec l'exemple de la grande coupure Éocène-Oligocène, voilà 34 millions d'années.