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Observations inter-sondes en orbite martienne : un ballet cosmique

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La sonde américaine Mars Global Surveyor (MGS) a récemment photographié deux autres satellites en orbite autour de la planète rouge, Mars Express et Mars Odyssey opérées respectivement par l'ESA et la NASA.

Mars Odyssey vue par Mars Global Surveyor à environ 135 et 90 km de distance

L'opération menée par les équipes du Jet Propulsion Laboratory (JPL) et de Lockheed Martin en charge de la navigation de MGS est considérée comme une réussite technique, en particulier parce que les sondes évoluent sur des orbites différentes à une vitesse d'environ 11200 kilomètres/heure. Jusqu'alors des observations de satellite à satellite avaient été réalisées uniquement en orbite terrestre, en particulier à l'aide de charges utiles classifiées du National Reconnaissance Office (NRO).

A l'avenir, des observations inter-satellites pourraient servir à contrôler l'intégrité des sondes évoluant dans le Système Solaire et identifier d'éventuels défauts techniques. D'autres évoquent encore la possibilité de photographier l'opération d'aérofreinage que réalisera la sonde Mars Reconnaissance Orbiter (MRO) en 2006, notamment dans l'espoir de visualiser l'onde de choc.

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