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Toucans et calaos : quelle différence entre ces oiseaux ?

Dossier - Les toucans de Guyane, de drôles d'oiseaux
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Les toucans sont de fascinants oiseaux forestiers des Amériques tropicale et équatoriale. Certains d'entre eux fréquentent les mangroves. Sept espèces sont recensées en Guyane française. Ces animaux y sont appelés « gros becs » du fait de la taille impressionnante de leur appendice qui est, de plus, très souvent coloré et dentelé.

  
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Les toucans ressemblent étrangement aux calaos, ces oiseaux d'Afrique et d'Asie. Les calaos, tout comme les toucans, vivent dans les régions tropicales. Ils ont également un énorme bec, mangent des fruits, se reproduisent dans des cavités et ont souvent un plumage coloré, tout comme les toucans.

Les scientifiques affirment que toucans et calaos sont deux espèces pas vraiment cousines.

Toucans et calaos se ressemblent mais ils ne vivent pas dans les mêmes régions. Ici, une femelle calao bicorne (great hornbill) apportant à manger à ses petits. © Angadachappa, CC by-sa 4.0

Les toucans sont plus proches des pics par exemple, avec qui ils partagent la structure de leurs pattes : 2 doigts en avant opposés à 2 doigts en arrière.

Photo de calao. © Tee Lian Huat, Kuala Lumpur, DR

L'évolution convergente

Alors, pourquoi les toucans et les calaos ont des ressemblances, s'ils n'appartiennent pas à la même famille ? En fait, ils ont évolué séparément mais leurs formes ont convergé, c'est-à-dire qu'elles se sont rapprochées, car ces oiseaux, vivant dans des milieux semblables, étaient probablement confrontés aux mêmes difficultés pour survivre. On parle alors d'évolution convergente.

Il existe d'autres exemples très connus d'évolution convergente : les manchots et les pingouins, les phoques et les otaries, les vautours de l'Ancien Monde et les urubus d'Amérique, etc.