La pluie des Perséides dans le ciel des Canaries, au-dessus des télescopes de Magic (Major Atmospheric Gamma Imaging Cherenkov) sur l’île de la Palma. Image composite prise au cours de la nuit du 11 au 12 août 2016. Le radiant dans la constellation de Persée est bien visible. © Daniel López, El Cielo de Canarias

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Perséides

DéfinitionClassé sous :Astronomie , étoile filante , comète Swift-Tuttle

Les Perséides sont une pluie d'étoiles filantes très célèbre dont la période d'activité s'étend entre le 17 juillet et le 24 août. Le maximum se produit chaque année autour du 12 août (la nuit du 11 au 12 ou du 12 au 13), soit peu après la Saint-Laurent, ce qui leur vaut le surnom de « larmes de Saint-Laurent ». L'essaim météoritique est nommé Perséides car son radiant se situe au sein de Persée. C'est au cours de la seconde moitié de la nuit que la constellation est au plus haut dans le ciel.

Quelle est l’origine de la pluie d’étoiles filantes des Perséides ?

Ces étoiles filantes sont des grains de poussière associés à la comète 109P/Swift-Tuttle dont la période orbitale est de 133 ans (son dernier passage au plus près du Soleil date de 1992). Comme son orbite croise celui de la Terre autour du Soleil, notre planète traverse ce courant de poussière chaque année, au cœur de l'été.

Position du radiant des Perséides au sein de la constellation de Persée, le 12 aout. © AMS

Combien d’étoiles filantes peut-on voir ?

Dans de bonnes conditions, sous un beau ciel clair avec un minimum de pollution lumineuse et l'absence de la Lune (cela dépend des années), il est possible de voir, lors du pic d'activité, entre 80 et 100 météores par heure pénétrer l'atmosphère à une vitesse moyenne de 60 km/h. En 2016, le taux horaire dépassait 150 météores visibles. Cependant le cru de l'été 1993 fut le plus exceptionnel dans l'histoire récente : quelque 300 météores par heure (la comète était passée quelques mois auparavant) avaient alors zébré le ciel. Signalons que les Perséides sont très riches en bolides. Il est donc fréquent de voir ces « boules de feu » très lumineuses fendre le ciel.

La pluie d'étoiles filantes des Perséides est l'une des plus belles de l'année (les Léonides ou les Géminides sont aussi très spectaculaires) et doit surtout sa grande popularité au fait qu'elle est observable au milieu de l'été, lorsque les nuits sont douces et que nombre des observateurs sont en vacances.

À noter que l'essaim météoritique est à l'origine d'une manifestation nationale de culture scientifique très médiatisée : la Nuit des étoiles. Cependant, la programmation de cette dernière ne coïncide pas toujours avec le pic d'activité des Perséides.