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Dinosaures : qu'ont-ils à nous dire ?

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Eric Buffetaut

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Au travers du dossier réalisé par Éric Buffetaut (paléontologue), vous allez pouvoir déjouer les idées reçues sur la disparition des dinosaures. L'auteur expose la véritable nature de cette espèce, et révèle l'environnement et (plus largement) le monde à leur époque.

Les dinosaures ont atteint une taille gigantesque très tôt dans leur évolution, comme en témoigne cet humérus trouvé dans le Trias supérieur de Thaïlande (environ 210 millions d'années), qui a appartenu à un sauropode atteignant peut-être 15 mètres de longueur. L'auteur à côté donne l'échelle…

 

Les premiers dinosaures apparaissent au Trias supérieur, il y a environ 230 millions d'années, et le groupe s'éteint à la fin du Crétacé, il y a 65 millions d'années. L'extinction des dinosaures apparaît aujourd'hui bien plus comme un accident, la conséquence d'une catastrophe imprévisible, que...

 

Les dinosaures sont bien établis, et cela depuis des décennies, dans le rôle des plus célèbres des animaux disparus, les plus connus du grand public, au point d'avoir envahi les médias les plus divers, du cinéma à la publicité. Mais l'image véhiculée est bien loin de la vérité.

 

Afin de replacer les dinosaures dans leur contexte, voici une introduction présentant leur époque. Les principales divisions des temps géologiques depuis le début du Paléozoïque, époque à partir de laquelle les fossiles deviennent abondants. Les flèches rouges marquent les grandes extinctions en...

 

Si l'histoire des dinosaures peut être vue comme celle d'un succès évolutif, les portant à une position « dominante » au sein des écosystèmes continentaux du Mésozoïque, il reste à s'interroger sur les raisons de cette réussite. Le monde au début du Trias...

 

Le succès des dinosaures est-il d'ailleurs bien dû à une supériorité biologique intrinsèque ? Le hasard n'a-t-il pas joué un rôle déterminant dans leur expansion ? La question se pose dans la mesure où la fin du Trias est marquée par une « extinction en masse », une de ces grandes crises qui...

 

Durant l'ère des dinosaures, la situation géographique mondiale est passée d'un seul continent, appelé Pangée, à plusieurs ; au cours du phénomène bien connu de la dérive des continents. Le cours de l'évolution des dinosaures...

 

La question du climat au temps des dinosaures reste source de débat. Certains affirment que les dinosaures n'ont connu qu'un climat chaud, pour d'autres cependant ce n'est pas si évident. Et la question du climat engendre aussi celle de la physiologie des dinosaures. Le T-rex était-il à sang chaud ?

 

L'évolution des dinosaures ne saurait être conçue purement en terme d'adaptation au milieu abiotique. Les interactions avec d'autres êtres vivants ont nécessairement joué un rôle important. Nombre de dinosaures étaient herbivores, et les transformations du monde végétal au cours du Mésozoïque...

 

Enfin, les dinosaures ont certainement influé sur leur propre évolution. Dans les milieux terrestres du Mésozoïque, les relations entre prédateurs et proies impliquaient largement des dinosaures carnivores et herbivores. L'existence...

 

Les dinosaures, dans leur diversité, ne sont qu'un des aspects d'un monde mésozoïque qui ne nous est pas totalement étranger, mais qui n'en est pas moins très différent du nôtre - combinaison qui explique sans doute en partie l'intérêt qu'il suscite dans le public. Son étrangeté tient...

 

Mais l'évolution des dinosaures s'est-elle vraiment interrompue de façon définitive il y a 65 millions d'années, à la limite Crétacé-Tertiaire ? Dès les années 1860, certains paléontologues soupçonnèrent que les dinosaures ne s'étaient pas éteints sans descendance...