Les empreintes de dinosaures datant du Crétacé supérieur sont très communes près de la capitale administrative de la Bolivie, Sucre. Celles montrées sur cette photo proviennent du site de Niñu Mayu, voisin de celui où vient d'être trouvée une empreinte de pas d'un abélisaure. © www.sucrelife.com

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Record : une empreinte géante de dinosaure carnivore en Bolivie

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La découverte de l'empreinte laissée par un cousin du T-Rex en Amérique du Sud, l'abélisaure, met en émoi la planète Internet. Trouvée en Bolivie, cette trace est en effet spectaculaire par sa taille, presque 1,2 mètre, ce qui en fait peut-être la plus grande connue attribuable à un dinosaure carnivore.

De la Bolivie à la Patagonie, les découvertes concernant les dinosaures se multiplient depuis quelques années et montrent que l'Amérique du Sud est elle aussi un paradis pour les paléontologues chasseurs des « terribles lézards ». Une preuve de plus : l'annonce très médiatisée d'une empreinte de dinosaure carnivore de grande taille retrouvée à 65 kilomètres la ville de Sucre, la capitale de la Bolivie.

La région est très touristique et, justement, beaucoup d'agences proposent des treks pour visiter une structure géologique, le cratère de Maragua. Le nom est trompeur car il ne s'agit ni des restes d'un édifice volcanique ni de ceux d'un astroblème causé par l'impact d'un corps céleste mais tout simplement d'un synclinal. C'est dans celui-ci qu'un guide, Grover Marquina, a découvert le 19 juillet 2016 une empreinte fossile dont la taille est de presque 1,2 mètre. Elle a été laissée par un grand dinosaure carnivore il y a probablement environ 80 millions d'années, c'est-à-dire pendant le Crétacé supérieur, plus précisément le campanien (un étage stratigraphique défini en Champagne Charentaise).

Le paléontologue argentin Sebastian Apesteguia nous explique la nature de l'empreinte de dinosaure découverte en Bolivie. Pour obtenir une traduction en français assez fidèle, cliquez sur le rectangle blanc en bas à droite. Les sous-titres en anglais devraient alors apparaître. Cliquez ensuite sur l'écrou à droite du rectangle, puis sur « Sous-titres » et enfin sur « Traduire automatiquement ». Choisissez « Français ». © Peristiwa Unik Dunia, YouTube

L'abélisaure, un superprédateur

Ce n'est pas la première fois que des empreintes de dinosaures sont trouvées dans la région du synclinal de Maragua. Plusieurs sites permettent même d'y admirer de véritables pistes, comme celui de Niñu Mayu. Mais selon le célèbre paléontologue argentin Sebastian Apesteguia, c'est la plus grosse empreinte de dinosaure carnivore trouvée en Bolivie et l'une des plus grandes, si ce n'est la plus grande, connues à ce jour dans le monde.

Elle a dû être laissée par un théropode dont on trouve des restes en Amérique du Sud : l'abélisaure encore appelé Abelisaurus, ou « lézard d'Abel », en hommage à son découvreur, le paléontologue argentin Roberto Abel. Tout comme le T-Rex en Amérique du Nord, les abélisauridés ayant vécu au Crétacé supérieur en Amérique du Sud devaient être des superprédateurs. On pensait jusqu'ici qu'il pouvait atteindre de 7 à 9 mètres mais selon Apesteguia, l'empreinte retrouvée a peut-être été laissée par un individu atteignant 12 mètres.

Le synclinal de Maragua est bien visible depuis l'espace, à côté de Sucre. Le repère indique Ninu Mayu où se trouvent des pistes de dinosaures. © Google

Interview : des dinosaures dans le sud de la France ?  Dans le sud de la France, près de Béziers, se trouve le village de Cruzy. Fouillée depuis de nombreuses années, la zone a permis de belles découvertes. Futura-Sciences a interviewé Éric Buffetaut, un paléontologue familier du site, afin qu’il nous parle plus en détail de ce lieu propice à la découverte de fossiles de dinosaures.