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Ça fait peur : un reptile marin avec des dents en aiguille

Un reptile aquatique de près de trois mètres de long a été découvert en Chine. Ce fossile à l’aspect inhabituel avait des centaines de dents qui servaient probablement à filtrer la nourriture.

Représentation d’Atopodentatus unicus, le fossile découvert en Chine. Ses dents, très nombreuses, servaient probablement de filtres © Nobu Tamura, cc by nc nd 3.0 Représentation d’Atopodentatus unicus, le fossile découvert en Chine. Ses dents, très nombreuses, servaient probablement de filtres © Nobu Tamura, cc by nc nd 3.0

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Le reptile découvert en Chine vivait il y a environ 240 millions d’années et devait se servir de ses dents en forme d’aiguille pour filtrer la nourriture du fond des mers. Il possédait aussi un rostre vertical lui donnant un aspect tout à fait inhabituel.

Les faits : une nouvelle créature originale découverte en Chine

Des paléontologues décrivent dans Naturwissenschaften un nouvel animal fossile découvert dans le sud-ouest de la Chine. Cette créature avait un aspect plutôt effrayant : elle possédait des centaines de dents en aiguille et un rostre vertical. L’espèce appelée Atopodentatus unicus vivait au Trias moyen et a été trouvée dans la faune de Luoping, datée du Trias et située dans la province du Yunnan. La faune de Luoping est exceptionnellement bien conservée et comprend une grande diversité d’animaux marins : des arthropodes (crustacés, limules, etc.), poissons, reptiles, bivalves, gastéropodes, bélemnites, ammonites, échinodermes, brachiopodes, foraminifères, etc.

Atopodentatus unicus fait partie du clade des sauroptérygiens, un groupe de reptiles aquatiques qui s’est développé à partir d’ancêtres terrestres. Les sauroptérygiens étaient très présents pendant le Mésozoïque, ou ère secondaire, avant de s’éteindre à la fin de cette ère. Le squelette du fossile que les chercheurs ont découvert était quasiment complet et mesurait environ 2,75 mètres du « museau » à la queue. La morphologie du nouveau fossile ne ressemble à aucune autre espèce de reptile connue à ce jour.

Décryptage : un reptile atypique par sa dentition

Dans leur article, les chercheurs expliquent qu’ils ont nommé ce reptile Atopodentatus unicus à partir du latin atopo en raison de sa dentition atypique et dentatus pour « dent ». Le terme unicus souligne sa morphologie unique à ce jour.

La région de Luoping (en rose), où ont été trouvés les restes d’un reptile atypique, se trouve dans le sud de la Chine (représentée en haut à gauche), dans la province du Yunnan (ici en gris clair). En jaune, la préfecture de Qujing.
La région de Luoping (en rose), où ont été trouvés les restes d’un reptile atypique, se trouve dans le sud de la Chine (représentée en haut à gauche), dans la province du Yunnan (ici en gris clair). En jaune, la préfecture de Qujing. © Croquant, Wikimedia Commons, cc by sa 3.0

Le fossile découvert près du village de Daozi (Dawazi) appartient aux diapsides. D’après les scientifiques, c’était probablement un animal aquatique ou semi-aquatique. Les principales caractéristiques qui le rendent si original sont donc son rostre vertical et sa dentition.

En effet, le rostre, ou « museau » de l’animal, se courbe fortement vers le bas, et de façon verticale. De plus, l’extrémité antérieure de la mandibule (l’os de la mâchoire) s’étend à la fois dorsalement et ventralement pour former une structure qui évoque une pelle. La spécialisation des mâchoires et de la dentition indique que le reptile se serait adapté à une alimentation trouvée au fond des mers.

No panic : des dents faites pour filtrer

La dentition du fossile forme une barrière, qui rappelle un peigne. Elle compte entre 175 et 190 dents délicates dans chaque branche des mâchoires supérieure et inférieure. Certaines dents ressemblent à des aiguilles et d’autres à des lames. Au centre de la mâchoire du haut qui porte une fissure palatine, les dents sont organisées verticalement en 35 arrangements.

D’après les chercheurs, cette dentition était bien trop fine et fragile pour permettre de s’attaquer à de grosses proies. Elle devait plutôt servir à filtrer les vers marins et autres petites créatures des fonds océaniques. La forme inhabituelle de la mandibule en forme de pelle permettait probablement de ramasser la nourriture que les dents devaient ensuite filtrer.


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