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AuroraMax, pour suivre en direct les aurores boréales

L'Agence Spatiale Canadienne vient d'ouvrir un site Internet destiné à admirer la beauté des aurores polaires qui se déroulent au-dessus du Canada. Une aubaine alors que l'activité solaire a repris depuis plusieurs mois et va s'intensifier jusqu'en 2013.

Cette très belle aurore boréale est proposée comme fond d'écran sur le site de l'Agence Spatiale Canadienne. Crédit AuroraMax Cette très belle aurore boréale est proposée comme fond d'écran sur le site de l'Agence Spatiale Canadienne. Crédit AuroraMax  

AuroraMax, pour suivre en direct les aurores boréales - 2 Photos

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Magnifique spectacle céleste, les aurores polaires ont longtemps eu un côté mystérieux. C'est bien entendu chez les peuples nordiques que les croyances étaient les plus nombreuses. Queue d'un renard balayant la neige chez les Finnois, géants amicaux éclairant les chasses nocturnes des Indiens canadiens ou représentation des âmes des morts chez certains groupes Inuit, les interprétations furent nombreuses pour tenter d'expliquer ces draperies célestes.

On sait aujourd'hui que les aurores polaires sont liées à l'activité solaire. Lors des éruptions de notre étoile, du plasma solaire est projeté dans l'espace et se répand dans tout le Système solaire. Il pénètre dans l'atmosphère terrestre par les cornets polaires, deux zones (une au pôle Nord et l'autre au pôle Sud) où le bouclier magnétique qui entoure notre planète perd de son efficacité. Les ions solaires excitent alors les atomes d'oxygène et d'azote qui se mettent à rayonner en produisant différentes couleurs, principalement du vert et du rouge, très rarement du mauve. Ces dernières années, les sondes spatiales ont pu observer des aurores polaires sur différentes planètes du Système solaire, comme Mars, Jupiter ou Saturne.

Cette double aurore polaire a été observée sur Saturne en 2009 par le télescope spatial Hubble. Crédit Nasa/Esa
Cette double aurore polaire a été observée sur Saturne en 2009 par le télescope spatial Hubble. Crédit Nasa/Esa

Une webcam pour les aurores

Pour mieux comprendre les aurores polaires, les scientifiques ont développé différents programmes de recherche. La sonde Soho fournit depuis 1995 des informations sur l'activité solaire. Dernièrement la mission européenne Cluster a fêté une décennie d'observations du vent solaire à l'aide de 4 satellites. Depuis 2006 ce dispositif a été étoffé par la mise en orbite des deux sondes américaines Stereo. Avec cette armada de vaisseaux, il est désormais possible de suivre une éruption de plasma depuis son départ du Soleil jusqu'à son entrée dans l'atmosphère terrestre.

Mais les progrès dans la compréhension du phénomène n'ont rien enlevé à la magie du spectacle offert par une aurore boréale. Alors que nous nous dirigeons vers un nouveau maximum d'activité solaire prévu pour 2013, l'Agence Spatiale Canadienne lance l'observatoire en ligne AuroraMax. S'il existe déjà différents sites Internet qui présentent les aurores boréales et les expliquent, AuroraMax va plus loin en transmettant toutes les nuits les images des aurores boréales qui se déroulent au-dessus du Canada. Pour les voyageurs, AuroraMax donne même des conseils pour observer et photographier les aurores. Un nouveau site Internet qui devrait connaître rapidement un vif succès avec l'augmentation prévisible des éruptions solaires.


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