À l’occasion de la fête du Nouvel An chinois, l’on fait danser des dragons dans les rues. © Beboy, Fotolia

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Nouvel An chinois : pourquoi n’est-il pas toujours à la même date ?

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Le Nouvel An se fête immanquablement le premier janvier en Occident. Mais le Nouvel An chinois, lui, se fête tantôt en janvier, tantôt en février. En 2018, ce sera le 16 février. Mais pourquoi la date du Nouvel An chinois change-t-elle chaque année ?

En l'an 2000, c'était le 5 février. En 2004, le 22 janvier. Et en 2010, le 14 février. Le Nouvel An chinois — qui est également célébré dans plusieurs autres pays d'Asie — se fête chaque année à une date différente. Mais pourquoi ?

C'est simplement le résultat d'un calendrier traditionnel chinois basé sur le cycle annuel du Soleil tout autant que sur les phases de la Lune. On le qualifie de calendrier luni-solaire. Ce calendrier comporte des mois lunaires qui commencent à chaque nouvelle Lune, c'est à dire, tous les 29 ou 30 jours. Ainsi, comptant 12 mois lunaires, une année chinoise dure approximativement 354 jours. Trop peu par rapport au mouvement de la Terre autour du Soleil.

En 1912, les Chinois ont adopté notre calendrier grégorien, mais pour déterminer les dates de leurs fêtes traditionnelles, ils se servent toujours de leur calendrier traditionnel luni-solaire. © MITstudio, Fotolia

Des années à 12 ou 13 mois lunaires

Alors, pour ne pas trop se mettre en décalage avec le cycle des saisons, les années peuvent compter 12 mois, comme les nôtres, ou parfois 13 mois. Tous les trois ans en réalité. Ces années-là sont appelées années embolismiques. Et elles sont le prix à payer pour réussir à entretenir le lien entre phases de la Lune et cycle annuel du Soleil.

Ainsi, le Nouvel An chinois a lieu à la première nouvelle Lune de l'année telle que définie par notre calendrier, soit entre le 21 janvier et le 20 février. Ou à la deuxième nouvelle lune après le solstice d'hiver. Pour les Chinois — qui l'appellent d'ailleurs plus volontiers Nouvel An lunaire ou même fête du printemps —, ce moment correspond à un moment de vacances et de partage en famille. Les festivités s'étalent sur quinze jours, jusqu'à la première pleine Lune de l'année. C'est alors qu'à lieu une autre fête traditionnelle : la fête des lanternes. 

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