2020 AV2, premier astéroïde d'une nouvelle catégorie découvert

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Des millions d'astéroïdes se promènent entre Mars et Jupiter, dans ce que les astronomes appellent la Ceinture d’astéroïdes. Quelques-uns de plus sur l'orbite de Jupiter. Ceux que les chercheurs nomment les astéroïdes troyens. Mais l'astéroïde 2020 AV2 semble défier toutes les règles.

Il a été découvert ce 4 janvier 2020 par le Zwicky Transient Facility (ZTF) et un astronome amateur russe, Filipp Romanov, l'a photographié ce 8 janvier 2020 depuis le Nouveau-Mexique (États-Unis). Ce qu'il a d'étrange : son orbite qui se situe à l'intérieur de celle de Vénus !

L’astéroïde 2020 AV2 tel que photographié par un astronome amateur russe. © Filipp Romanov, Wikipedia, CC by 3.0

Les astronomes connaissaient bien déjà quelques astéroïdes qui orbitent plus près du Soleil que la Terre : les Atira. Moins d'une vingtaine ont pour l'instant été répertoriés. Mais 2020 AV2 nous emmène bien plus près encore de notre Étoile. À tel point que les astronomes sont tentés d'inventer pour lui une nouvelle catégorie d'astéroïdes : les Vatira, mélange de Vénus et d'Atira.

L’orbite de 2020 AV2 telle qu’établie par le Jet Propulsion Laboratory (États-Unis). © Jet Propulsion Laboratory

Jusqu'alors, ce type d'objets pouvaient être difficiles à observer, du fait de la présence de l'intense lumière émise par notre Soleil. Mais le ZTF, qui surveille le ciel au crépuscule, pourrait en découvrir d'autres...

Une nouvelle famille d’astéroïdes pourrait avoir été découverte à l’intérieur de l’orbite de Vénus. © Shawn Hempel, Adobe Stock