Pourquoi nos dents de sagesse poussent si tard

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Si les molaires poussent généralement entre 10 et 12 ans, l'âge de sortie des dents de sagesse se situe plutôt autour de 17 à 21 ans. Chez certaines personnes, les dents de sagesse restent incluses dans la gencive et ne sortent même jamais ou partiellement. Une nouvelle étude publiée dans Science Advances propose une explication pour cette émergence tardive qui tient en deux mots : un visage court et une durée de vie longue. Halszka Glowacka et ses collègues ont créé des modèles biomécaniques 3D de crânes tout au long de la période de croissance chez près de 24 espèces différentes de primates allant des petits lémuriens aux gorilles.

Ils ont constaté que la croissance de la mâchoire est beaucoup plus lente chez l'humain, et comme nous avons un visage aplati, l'espace pour développer de nouvelles dents est plus restreint. « C'est la coordination entre la croissance faciale et la mécanique des muscles mâcheurs qui détermine non seulement où, mais quand les molaires adultes émergent, explique la chercheuse Halszka Glowacka. Cet équilibre délicat n'arrive que lorsqu'un espace "mécaniquement sûr" est créé. Des molaires qui émergeraient trop tôt perturberaient la fonction de l'ensemble masticatoire, causant des dommages à l'articulation de la mâchoire ».

Encore plus étonnant : l'âge d'apparition des dents est étroitement lié à notre cycle de vie, affirment les chercheurs. « La vitesse à laquelle nous grandissons, combien de temps nous dépendons des mères pour notre soutien nutritionnel, combien de temps il nous faut pour atteindre la maturité sexuelle et combien de temps nous vivons ; tous ces indices sont liés à nos dents », détaillent-ils.

Il arrive toutefois que les dents de sagesse poussent alors que l'espace sur la mâchoire est insuffisant. Il faut dans ce cas les arracher car elles risquent de décaler ou de couper la racine des dents adjacentes.

Notre crâne est plus aplati que celui des autres primates, les dents ont moins de place pour pousser. © Alexandr Mitiuc, Adobe Stock
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