L’anthracite, qui contient 95 % de carbone, pur est le stade ultime de la formation du charbon. © James St. John, Flickr, CC by 2.0

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Comment se forme le charbon ?

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D'où vient le charbon de terre ? Les gisements les plus importants ont commencé à se former il y a 360 millions d'années. Découvrez sans plus attendre les secrets de la formation du charbon.

Le charbon (aussi appelé « charbon de terre » pour le différencier du « charbon de bois ») est le résultat de la transformation de matières organiques végétales. Il est donc composé d'hydrogène, de soufre, d'oxygène et surtout de carbone.

Origine du charbon et types de charbons

Lorsque de la biomasse végétale est recouverte d'eau et étouffée par des boues et des sables, elle s'enfonce progressivement dans la terre et se transforme, sous l'effet d'une température et d'une pression croissantes, en sédiments.

Il existe différents types de charbons selon la concentration en carbone :

  • La cellulose qui est le principal composant du bois, passe par différents stades de sédimentation.
  • La tourbe est un mauvais combustible qui ne contient que 55 % de carbone.
  • Le lignite contient jusqu'à 75 % de carbone et sert surtout dans les chaudières industrielles.
  • La houille peut être riche de près de 90 % de carbone.
  • Le stade ultime de la sédimentation est atteint avec l'anthracite dont la concentration en carbone pur est de 95 %.

Formation du charbon, qualité et utilisation

La qualité du charbon, ou sa maturité organique, dépend donc à la fois des conditions physico-chimiques qui ont présidé à sa formation mais également du temps accordé au déroulement du processus de sédimentation.

Aujourd'hui, l'utilisation de cette source d’énergie fait débat : ses réserves sont plus importantes que celles du pétrole mais son bilan environnemental est très défavorable (polluants atmosphériques, CO2).

N. B. : il est question ici du « charbon de terre », à distinguer du « charbon de bois » (voir vidéo ci-dessous à propos du charbon de bois).

l'anthracologie : l’étude archéologique des charbons de bois  L’anthracologie est une discipline de l’archéobotanique spécialisée dans l’étude des charbons de bois. Elle permet de mieux comprendre le quotidien d’un site historique. Dans cette vidéo, l’Inrap nous en dit plus sur cette activité originale.