Le polyéthylène est un polymère de synthèse simple et bon marché, largement employé pour la fabrication, entres autres, de sacs plastiques. © Victoria M, Fotolia

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Polymère

DéfinitionClassé sous :chimie , polymère , macromolécule

Le terme polymère désigne une molécule de masse moléculaire élevée généralement organique ou semi-organique. Une macromolécule constituée d'un enchaînement d'un grand nombre d'unités de répétition, d'un ou de plusieurs monomères, unis les uns aux autres par des liaisons covalentes.

Ainsi l'amidon ou les protéines sont-ils des polymères, au même titre que la soie ou le bois sont constitués de polymères. Les matériaux thermoplastiquesthermodurcissables et élastomères comptent également parmi les polymères. Et les matrices polymères sont beaucoup utilisées dans les matériaux composites.

Les fibres organiques (aramide) sont constituées de polymères linéaires, les fibres de carbone. Certaines fibres de carbure de silicium sont fabriquées à partir de précurseurs organiques.

Le coton est composé de quelque 90 % de cellulose, un polymère naturel. © Engin_Akyurt, Pixabay, CC0 Creative Commons

Les propriétés des polymères

À température ambiante, les polymères peuvent être liquides ou solides. De manière générale, les polymères sont légers. Ils sont aussi souples et ne sont stables qu'à des températures modérées. Sauf exception, ce sont des isolants électriques et thermiques.

De manière plus précise, les propriétés des polymères dépendent :

  • du type d'assemblage (liaisons et formes) et de la nature chimique des monomères qui les constituent ;
  • du degré de polymérisation ;
  • de la formulation, c'est-à-dire de la nature et du taux des ingrédients que l'on introduit.

On distingue par ailleurs :

  • les homopolymères (linéaires, branchés ou étoilés), comme le polystyrène, qui sont des polymères constitués par l'association de molécules provenant d'un seul motif monomère ;
  • les copolymères lorsque la polymérisation s'effectue sur deux ou plusieurs monomères différents ;
  • les polymères réticulés pour lesquels les macromolécules s'enchaînent dans les trois directions de l'espace (macromolécules réticulées).

Altuglas : de curieux animaux en polymère recyclable  On estime qu’en France seulement 20 % des matières plastique seront réutilisées, sans doute à cause de la difficulté des procédés de recyclage. Cependant, l’Altuglas déroge à la règle puisqu’il suffit de le refondre pour en profiter à nouveau sous une forme différente. Découvrez en vidéo ce matériau développé par Arkema et qui fut exposé à Paris durant la COP 21.