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Blue Origin dévoile New Glenn, un énorme lanceur

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S'ennuyait-il avec son étage volant capable d'envoyer à la frontière de l'espace des touristes spatiaux gambader en apesanteur quelques minutes ? Toujours est-il que Jeff Bezos veut son propre lanceur et ne va pas se contenter de fournir le moteur d'un lanceur qui ne lui appartient pas, comme c'est le cas avec son moteur BE-4. Il a donc décidé d'engager le développement d'une famille de trois lanceurs.

Comparaison de la taille des lanceurs New Glenn par rapport à celle des différents lanceurs en service, en développement (Falcon Heavy, Vulcan) ou remisés (Saturn V). © Blue Origin

Jeff Bezos, le patron et fondateur de Blue Origin en 2000, connu pour son lanceur suborbital New Shepard (baptisé en hommage au premier astronaute américain Alan Shepard) et le moteur BE-4 du futur lanceur Vulcan d'United Launch Alliance (ULA) vient d'annoncer le développement d'une famille de trois lanceurs qui s'appellera New Glenn en hommage cette fois à John Glenn, le premier astronaute américain à avoir effectué un survol de la Terre en orbite.

Cette famille se composerait d'un lanceur partiellement réutilisable et de lanceurs à deux et trois étages. Ce qui étonne, ce sont les dimensions de ces lanceurs : 95 mètres et 7 mètres de diamètre pour la version à trois étages et le plus grand des trois. S'ils voient le jour, ils seront les lanceurs en service les plus hauts et gros du monde. Seul Saturn V des missions Apollo était de plus grande taille. Quant aux performances de chaque lanceur, Blue Origin ne les a pas communiquées. On se doute qu'elles permettront de lancer du lourd et très loin. Premier vol prévu avant la fin de cette décennie...

Au décollage, le lanceur suborbital New Shepard conçu pour des vols réutilisables à une centaine de kilomètres. Cet étage volant et sa capsule habitée sont destinés aux vols touristiques que compte commercialiser Blue Origin d’ici quelques années. Les lanceurs New Glenn viendront donc compléter l’offre de service de lancement de Blue Origin avec une capacité à répondre à tous les besoins des marchés. © Blue Origin

Et un lanceur de plus....

C'est évidemment une décision plutôt surprenante quand on sait que pour cette gamme de lanceurs, les marchés occidentaux et des pays en accélération du lancement de satellites ouverts à la concurrence sont saturés de lanceurs et dominés par l'Ariane 5 d’Arianespace. S'il ne fait guère de doute que Blue Origin parviendra à mettre au point un lanceur économiquement attrayant pour les opérateurs de satellites, s'installer durablement sur ces marchés est un pari audacieux et l'idée attrayante d'ouvrir de nouveaux marchés, liés à l'orbite basse et l'exploration, est tout aussi hasardeuse. Peut-être vise-t-il le très lucratif marché public américain et ses nombreux lancements pour le compte de la Nasa et de l'U.S. Air Force notamment, lequel fait « bien » vivre ULA et que convoite aussi SpaceX, actuellement cloué au sol à la suite de l'explosion de son lanceur ?

Quoi qu'il en soit, c'est évidemment une très bonne initiative. Plus le secteur spatial comptera d'acteurs privés un tant soit peu visionnaires et mieux il se développera pour offrir des opportunités commerciales aux opérateurs de satellites et des solutions innovantes pour accompagner les agences spatiales dans leurs projets d’exploration humaine du Système solaire.