Le vaisseau Dragon V2 est conçu pour transporter sept astronautes jusqu’à la Station spatiale internationale. © SpaceX

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SpaceX, constructeur spécialisé dans l'aérospatial, conçoit les lanceurs Falcon, les moteurs Merlin et Raptor ainsi que le vaisseau cargo Dragon qui assure le ravitaillement de la Station spatiale internationale (ISS). Installé à Hawthorne (Californie, États-Unis), SpaceX a été fondé en 2002 par Elon Musk qui est en aussi le dirigeant.

SpaceX, le Falcon 9 et le vaisseau Dragon

La stratégie commerciale de SpaceX ? Concevoir des lanceurs partiellement réutilisables afin de diminuer drastiquement les coûts d'accès à l'espace. Le Falcon 1, premier lanceur conçu par la société, a mis un satellite en orbite en 2009 à l'issue de son cinquième lancement.

Le projet a été abandonné au profit du Falcon 9. Ce lanceur moyen à deux étages de 55 mètres et 333 tonnes propulsé par des moteurs Merlin est capable de mettre en orbite basse une charge de 13 tonnes. Comme pour le Falcon 1, tous les composants du Falcon 9 ont été conçus par SpaceX.

Son premier vol a eu lieu en juin 2010. En mars 2017, le Falcon 9 est entré dans l'histoire de l'aérospatiale en réussissant un vol avec un étage principal réutilisé.

Le premier étage du lanceur Falcon 9 après son atterrissage réussi sur une barge fin mars 2017. © SpaceX

Parallèlement au Falcon 9, SpaceX a développé le vaisseau cargo Dragon dont le premier lancement a eu lieu en décembre 2010. Il peut transporter 6 tonnes en orbite basse et plus de 2 tonnes jusqu'à la station spatiale.

Dans le cadre du programme Cots (Commercial Orbital Transportation Services), la Nasa a signé un contrat en 2010 avec SpaceX afin d'utiliser le Falcon 9 et le vaisseau Dragon pour ravitailler l'ISS. La première mission de ravitaillement du vaisseau Dragon a eu lieu en 2012.

Elon Musk veut envoyer des Hommes sur Mars

À partir de 2014, SpaceX a commencé le développement du Dragon V2 (aussi « Crew Drago ») dont la mission sera de transporter des astronautes jusqu'à l'ISS. Ce vaisseau réutilisable pourra acheminer sept passagers. Le premier vol habité est programmé pour mi-2018.

L'entreprise californienne travaille également sur un lanceur lourd, le Falcon Heavy, capable de mettre 53 tonnes de charge utile en orbite basse ou 21 tonnes en orbite géostationnaire.

Parallèlement à son activité commerciale, SpaceX s'est engagé dans un ambitieux projet de conquête de Mars et de survol de la Lune. Les objectifs d'Elon Musk ? L'atterrissage d'un vaisseau Dragon (rebaptisé Red Dragon) sur la Planète rouge en 2018 et une première mission habitée en 2025.

Le patron de SpaceX est lui-même candidat au voyage vers Mars et a émis le désir de mourir sur la Planète rouge. Fin 2018, un Dragon V2 embarquant deux passagers civils, lancé par un Falcon Heavy, devrait faire le tour de la Lune avant de revenir sur Terre.

Seul sur Mars : quels enjeux pour les premiers colons martiens ?  L’objectif fondamental d’un vol piloté vers Mars est évidemment l’exploration de la planète par des Hommes. Il faut donc prévoir un grand nombre de situations possibles. Charles Frankel, planétologue, nous parle durant cette interview des futurs enjeux de la vie quotidienne des colons martiens. 

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