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Utilité des volcans

Dossier - Les risques volcaniques
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Les volcans se manifestent par différents types d'éruptions. Ils menacent des millions de personnes. Les risques sont très variés. La surveillance, la prévision et la prévention des éruptions ont fait récemment des progrès significatifs.

  
DossiersLes risques volcaniques
 

Les volcans, par les risques qu'ils présentent, apparaissent incontestablement nuisibles pour les sociétés humaines. Mais paradoxalement, ils s'avèrent aussi bien utiles.

Quelle est l'utilité des volcans ? Ici, un porteur de soufre au Kawah Idjen, en Indonésie. © J.-M. Bardintzeff, tous droits réservés, reproduction interdite

On pense, qu'au début de l'histoire géologique de la planète Terre (vieille de 4,6 milliards d'années), les nombreux volcans, par dégazage, ont contribué à la formation de l'atmosphère et, par condensation, à celle des océans, ce qui a permis ensuite l'apparition de la vie.

Les volcans construisent des territoires nouveaux (îles volcaniques). Les sols volcaniques sont très fertiles.

Volcans et habitats

Les volcans servent, depuis toujours, à l'habitat :

  • abris préhistoriques sous des coulées volcaniques, situées en relief par le jeu de l'érosion et déchaussées progressivement à leur base ;
  • habitats troglodytes ;
  • pierres de construction.
À üçhisar, dans la Cappadoce turque, des cheminées de fées, formées de cendres volcaniques soudées puis sculptées par l'érosion, ont été creusées en habitats troglodytes. © Claude Valette,CC by-nc 2.0

Avantages des volcans

Par ailleurs :

  • Les volcans anciens ont laissé d'importants gisements métallifères (or, cuivre au Chili). Le soufre est exploité au Kawah Idjen en Indonésie.

  • En région péri-volcanique, l'énergie du sous-sol peut être exploitée : c'est la géothermie.

  • Le volcan est aussi source de santé (thermalisme).
Bain thermal à Vulcano, en Italie. © J.-M. Bardintzeff, tous droits réservés, reproduction interdite
  • Les pierres volcaniques ont été sculptées (moaïs géants dressés sur l'île de Pâques, statuettes mayas d'obsidienne). Le volcan a inspiré les artistes et les poètes.

  • De nombreux volcans sont protégés dans des parcs naturels, où vivent de nombreuses espèces animales et végétales, parfois endémiques.
Iguane marin (Amblyrhynchus cristatus) se chauffant au soleil sur un rocher de basalte à Punta Suarez, dans l'île d'Espanola, aux Galapagos : un parc naturel protégé en région volcanique. © J.-M. Bardintzeff, tous droits réservés, reproduction interdite