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La mesure du niveau de la mer : l’altimétrie satellitaire

Dossier - Mesure des variations du niveau des océans
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La mesure du niveau de la mer et de ses variations permet de déterminer le niveau moyen de la mer qui est sans doute le meilleur indice que l’on puisse avoir du changement climatique.

  
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Depuis le lancement en 1992 du satellite Topex/Poseidon (Cnes/Nasa) suivi de Jason 1 en 2001 et Jason 2 en 2008, on mesure maintenant régulièrement et de manière continue sur la quasi-totalité de l'océan le niveau de la mer par altimétrie satellitaire avec une précision centimétrique.

Mesure du niveau de la mer par altimétrie satellitaire. © Cnes

Principe de l'altimétrie satellitaire

Qu'est-ce que l'altimétrie satellitaire ? Le principe en est simple. Le satellite dont on suit précisément l'orbite et dont on connaît donc l'altitude est muni d'un radar qui envoie un signal électromagnétique à la verticale qui se réfléchit à la surface de l'océan. Du temps de trajet aller-retour de l'onde, connaissant la vitesse de la lumière, on déduit la distance du satellite à l'océan donc le niveau de la surface de la mer par rapport à l'ellipsoïde ou au géoïde. L'orbite de cette série de satellites fait que la totalité de l'océan entre 66°N et 66°S est couverte en dix jours.